Um pedaço gigante de lixo espacial vai cair na Terra em breve – e não sabemos onde

Em qualquer lugar entre Nova York e Nova Zelândia, basicamente

Um grande pedaço de detritos espaciais, possivelmente pesando várias toneladas, está atualmente em uma fase de reentrada descontrolada (que é espaço falar “fora de controle”), e partes dele devem cair na Terra nas próximas semanas.

Se isso não é preocupante o suficiente, é impossível prever exatamente onde as peças que não queimam na atmosfera podem pousar. Dada a órbitado objeto, os possíveis pontos de pouso estão em qualquer lugar em uma faixa de latitudes “um pouco mais ao norte do que Nova York, Madri e Pequim e tão ao sul quanto ao sul do Chile e Wellington, Nova Zelândia”.

Mudando a altitude do foguete Long March 5B agora em descida descontrolada de volta à Terra. Crédito: orbit.ing-now.com

Os destroços fazem parte do foguete Long March 5B que recentemente lançou com sucesso o primeiro módulo da China para sua estação espacial proposta. O incidente ocorre cerca de um ano depois que outro foguete chinês semelhante caiu na Terra,pousando no Oceano Atlântico, mas não antes de supostamente ter deixado um rastro de destroços na nação africana de Cote D’Ivoire.

Na época, especialistas notaram que este era um dos maiores pedaços de detritos humanos que já caíram na Terra. Não podemos dizer com certeza que destino aguarda este último pedaço de lixo espacial.

Lixo do espaço

A Austrália já detém o recorde na categoria de “quem pode ser atingido pelo maior pedaço de lixo espacial”. Em 1979, a estação espacial americana SkyLab de 77 toneladas se desintegrou sobrea Austrália Ocidental, apimentando a área ao redor da cidade costeira sul de Esperance com fragmentos.

Na época, o evento foi recebido com emoção e sensação de leveza, e muitas peças foram coletadas por entusiastas do espaço. O conselho de Esperance Shire emitiu uma multa para a NASA por jogar lixo,e uma estação de rádio dos EUA mais tarde arrecadou dinheiro suficiente para pagar a dívida.

Embora não tenha havido mortes registradas ou ferimentos graves de pessoas sendo atingidas por escombros espaciais, isso não é razão para pensar que não é perigoso. Apenas um ano antes da morte do SkyLab, um satélite soviético de sensoriamento remoto (espião), Cosmos 954, despencou em uma região estéril dos Territórios do Noroeste do Canadá, espalhando detritos radioativos ao longo de várias centenas de quilômetros quadrados.

Com a Guerra Fria no auge, a sensibilidade da tecnologia nuclear a bordo do Cosmos 954 levou a um infeliz atraso na localização e limpeza dos destroços, devido à desconfiança entre a União Soviética e o esforço de recuperação canadense/norte-americano.

A operação de limpeza levou meses, mas localizou apenas uma parte dos escombros. O Canadá comentei à União Soviética mais de C$ 6 milhões, tendo gasto milhões a mais, mas acabou recebendo apenas C$ 3 milhões.

Desde o final da década de 1970, pedaços de detritos espaciais caíram regularmente na Terra e são vistos com crescente preocupação. Claro, mais de 70% da Terra é coberta por oceanos, e apenas uma fração minúscula dos 30% restantes é coberta por sua casa. Mas para quem cair em desacordo com as chances extremamente longas, as consequências seriam verdadeiramente desastrosas.

Foi apenas uma peculiaridade do destino que cosmos 954 não aterrissou em Toronto ou cidade de Quebec, onde a precipitação radioativa teria exigido uma evacuação em larga escala. Em 2007, pedaços de destroços de um satélite russo por pouco não um avião de passageiros chileno voando entre Santiago e Auckland. À medida que enviamos mais objetos para o espaço, as chances de um pouso calamitoso só aumentarão.

Quem paga para limpar a bagunça, afinal?

O direito internacional estabelece um regime de compensação que se aplicaria em muitas circunstâncias de danos na Terra, bem como quando os satélites colidem no espaço. A Convenção de Responsabilidade de 1972,um tratado da ONU, impõe responsabilidade aos “Estados de lançamento” por danos causados por seus objetos espaciais, o que inclui um regime de responsabilidade absoluta quando eles caem na Terra como detritos.

No caso do Long March 5B, isso imporia potencial responsabilidade à China. O tratado só foi invocado uma vez antes (para o incidente cosmos 954) e, portanto, não pode ser considerado como um poderoso desincentivo. No entanto, é provável que entre em jogo no futuro em um ambiente espacial mais lotado, e com reentradas mais descontroladas. É claro que esse arcabouço legal só se aplica após o dano ocorrer.

Outras diretrizes internacionais sobre mitigação de detritos e sustentabilidade a longo prazo das atividades espaciais estabelecem padrões voluntários destinados a limitar a probabilidade de colisões no espaço e minimizar o rompimento de satélites durante ou após suas missões.

Alguns satélites podem ser movidos para uma órbita de cemitério no final de sua vida operacional. Embora isso funcione bem para certas órbitas específicas a uma altitude relativamente alta, é impraticável e perigoso começar a mover a grande maioria dos satélites ao redor entre planos orbitais. A maioria dos milhões de pedaços de lixo espacial estão destinados a orbitar de forma incontrolável por muitos anos ou, se estiverem em órbita baixa da Terra, a descer gradualmente em direção à Terra, esperando queimar na atmosfera antes do contato com terra firme.

Um sistema de gerenciamento de tráfego espacial coordenado globalmente será vital para evitar colisões que resultariam em perda de controle dos satélites, deixando-os cair impotentes em órbita ou cair de volta à Terra.

O rastreamento abrangente do movimento e funcionalidade de cada satélite é ainda mais difícil do que parece, porque inevitavelmente exigiria que os países estivessem dispostos a compartilhar informações que muitas vezes consideram como assuntos confidenciais de segurança nacional.

Mas, em última análise, a cooperação global é essencial para evitarmos um futuro insustentável para nossas atividades espaciais. Enquanto isso, não se esqueça de olhar para cima de vez em quando – você pode detectar algumas das ninhadas mais espetaculares do planeta.

Este artigo de Steven Freeland, Professoral Fellow, Bond University / Professor Emérito de Direito Internacional, Western Sydney University, Western Sydney University é republicado a partir de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.