OneWeb e SpaceX estão correndo para transportar internet para o Ártico

Um Ártico derretendo está aumentando a demanda e a concorrência pela internet

Uma vista da Estação Espacial Internacional de uma aurora cobrindo o céu noturno do norte. 
Imagem: NASA

As empresas rivais de internet via satélite OneWeb e SpaceX estão competindo para conseguir negócios lucrativos para fornecer internet banda larga às latitudes mais ao norte da Terra. O lançamento de 36 satélites pela OneWeb esta semana aproximou-o de seu objetivo de transportar internet para a região até o final do ano. O Starlink da SpaceX, que já está fornecendo internet para milhares de consumidores através de um programa beta, está de olho na mesma área.

Bilhões de dólares em fundos do governo estão na linha para empresas que podem conectar a região. O Ártico é um deserto quase banda larga para os militares dos EUA, e o Reino Unido está disposto a gastar muito para conectar áreas rurais à internet.

A SpaceX está supostamente fornecendo uma parte do novo programa Project Gigabit de US$ 6,9 bilhões do Reino Unido, que visa fornecer internet banda larga “rápida” para áreas com pouco ou nenhum acesso à internet. A OneWeb também está em negociações com o programa, disse o chefe de assuntos governamentais da empresa, Chris McLaughlin, ao The Verge. A OneWeb, uma empresa sediada no Reino Unido, que foi resgatada da falência no ano passado pelo governo britânico e pela gigante indiana de telecomunicações Bharti Global, acha que tem uma vantagem nessa corrida.

McLaughlin descartou a incursão do fundador da SpaceX, Elon Musk, no programa de internet rural do Reino Unido como “uma peça clássica do Sr. Musk”. A oferta de Musk pelos subsídios, disse McLaughlin, “tenta sugerir que há um enorme pote de ouro esperando nos campos ingleses que ele pode pegar”.

“Também tivemos conversas com o [ministro da Infraestrutura Digital do Reino Unido, Matt Warman], e de fato com seu chefe, e de fato com o chefe de seu chefe, sobre o que poderia ser feito com a OneWeb”, disse McLaughlin em uma entrevista, prevendo que os prêmios Gigabit iriam para numerosos provedores de telecomunicações que trabalharão juntos. A OneWeb espera poder “retribuir a confiança no governo britânico” em sua oferta por subsídios rurais à internet, disse ele, retribuindo a ajuda do governo para tirar a OneWeb da falência.

Um foguete Soyuz lança 36 satélites OneWeb para orbitar a partir do Cosmódromo de Vostochny, no Extremo Oriente da Rússia. 
Imagem: Roscosmos

“5 A 50”

O lançamento de quarta-feira à noite de 36 satélites de internet colocou a constelação total da OneWeb em 146. Os planos iniciais da empresa de cobrir o Ártico com internet até 2020 foram descarrilados pela falência. Agora, ele tem um novo objetivo “5 a 50”: uma contagem regressiva de cinco lançamentos para permitir a cobertura em todos os lugares ao norte de “50” graus de latitude. Um lançamento em dezembro marcou o primeiro, o lançamento de quarta-feira foi o segundo, e a empresa pretende chegar ao quinto lançamento em junho.

“MENOS É MAIS”

Ao contrário da constelação da SpaceX, que orbita o planeta mais perto das linhas equatoriais, as órbitas da OneWeb de polo a polo, o que significa que as regiões norte e sul tradicionalmente tranquilas da Terra em breve serão uma movimentada interseção por satélite para a rede da empresa. McLaughlin disse que a próxima geração de satélites OneWeb provavelmente terá links ópticos, o que permite que os satélites conversem entre si no espaço. Isso poderia reduzir a necessidade de estações terrestres caras em áreas de difícil acesso no Ártico.

A OneWeb não lançou projetos para terminais de usuários ou planos de preços mensais, e sua constelação planejada de 648 satélites é muito menor que a da SpaceX. Mas “menos é mais”, diz McLaughlin. Satélites em altitudes mais altas podem transportar-se para faixas mais largas da Terra (imagine brilhar uma lanterna sobre uma mesa, e o cone de luz fica mais largo quanto mais longe você a afasta). A desvantagem dos satélites em altitudes mais altas é a maior latência, ou o tempo que leva dados para transferir entre o satélite e seu destino.

METAS DO ÁRTICO DA SPACEX

A SpaceX, por outro lado, está mais à frente com sua rede de satélites, impulsionada por altas rodadas de financiamento e dinheiro de seu fundador bilionário. Ele lançou mais de 1.300 satélites Starlink em uma órbita inferior à constelação da OneWeb, e isso é apenas uma fração de sua constelação planejada de 30.000 grandes. A empresa lançou este ano uma fase beta aberta para consumidores nos EUA, Reino Unido, Canadá, Alemanha e Nova Zelândia, oferecendo um kit de terminal Starlink por US$ 499 e US$ 99 por mês depois disso para pelo menos 10.000 usuários, com muitos exaltados pelas velocidades da rede de 120 megabits por segundo.

A SpaceX obteve aprovação regulatória de última hora para lançar seus primeiros 10 satélites Starlink em órbita polar em janeiro, e está pressionando a Comissão Federal de Comunicações para obter mais dezenas de satélites em órbitas polares, onde pode “trazer o mesmo serviço de banda larga de alta qualidade para as áreas mais remotas do Alasca”, disse em um arquivo.

A SPACEX CONTRATOU UM GENERAL APOSENTADO QUE PRESSIONOU POR POTENCIAIS SUBSÍDIOS DA SPACEX

A SpaceX vê essa área como particularmente valiosa para os militares dos EUA, e a empresa tem cortejado o Pentágono nos últimos anos. À medida que o Comando do Norte dos EUA vê opções comerciais para trazer internet mais rápida para o Ártico, um domínio cada vez mais contestado entre os EUA e a Rússia, funcionários do Pentágono visitaram instalações da SpaceX (e oneWeb) ao longo do caminho. E o programa Global Lightning da Força Aérea, que, em 2018, concedeu à SpaceX US$ 28 milhões para testar o Starlink em aviões militares, está se aproximando de uma nova fase para acabar com os contratos de internet via satélite nas regiões do Ártico.

O CEO da SpaceX, Elon Musk, encontra-se no Colorado com o ex-comandante da NORTHCOM e do NORAD, general Terrence O’Shaughnessy (à direita) e o tenente-general da Força Aérea Real Canadense Christopher Coates (à esquerda) em abril de 2019. 
Imagem: Comando norte dos EUA

O interesse militar por uma melhor internet ártica ficou claro no ano passado, quando o General Terrence O’Shaughnessy, ex-comandante do Comando Norte dos EUA, pediu ao Congresso US$ 130 milhões para um programa de comunicações polares que alavancaria a Starlink e a OneWeb. Meses depois, o General O’Shaughnessy se retirou para consultar a SpaceX, de acordo com duas pessoas familiarizadas com a mudança, falando sob anonimato para discutir assuntos pessoais. Como o The Wall Street Journal noticiou no ano passado,não está claro se O’Shaughnessy está totalmente empregado pela SpaceX ou é um empreiteiro pago. A SpaceX não retornou os pedidos de comentário. O’Shaughnessy, através de um porta-voz, não pôde ser contatado para comentar.

UM ÁRTICO CADA VEZ MAIS IMPORTANTE

Nos últimos anos, os militares dos EUA têm se esforçado para repensar sua estratégia no Ártico à medida que um clima em rápida mudança derrete as calotas polares da região, redesenhando as principais rotas marítimas e abrindo novas para navios e submarinos navais. O impulso para a banda larga do Ártico é parte dessa mudança de estratégia. Os comandantes precisam de melhores comunicações e acesso à internet para navios e aviões agora que as barreiras de movimento da região estão literalmente derretendo, moldando um novo estágio de competição entre os EUA, a Rússia e a China.

“Tem sido uma região importante por um tempo, mas está crescendo em importância”, diz Chris Quilty, sócio e analista da indústria de satélites da Quilty Analytics. “A maioria dos satélites de comunicação que existem hoje estão voando sobre o equador, e eles não podem ver a região polar – é apenas muito alto de uma altitude com a curvatura da Terra.”

Alguns satélites existentes em órbitas mais altas fornecem serviços de dados para as regiões polares, mas estes são limitados, especialmente para a crescente demanda militar por dados. A oneWeb e a rede de satélites proposta pela Telesat, que orbitará parcialmente a Terra de polo a polo, têm como objetivo preencher a lacuna de dados do Ártico. A SpaceX aguarda a aprovação da FCC para enviar mais 348 satélites para a órbita polar, percebendo a demanda de “usuários federais de banda larga para os quais poderia haver benefícios significativos para a segurança nacional”.

Enquanto o Starlink da SpaceX entra em órbita polar, o design orbital já aprovado para a constelação da OneWeb lhe dá uma vantagem no Ártico. Para a OneWeb, “todos os satélites atravessam a região polar, então a maior concentração de sua capacidade está nas regiões polares”, diz Quilty. “Então isso abre a oportunidade de sair de uma posição onde há escassez de dados, onde haverá uma enorme quantidade de dados disponíveis.”