Inspiration4: Por que a primeira missão privada da SpaceX é um grande negócio

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Finalmente é hora de ser cautelosamente otimista sobre o futuro das viagens espaciais tripulam?

Quando 2001: Uma Odisseia no Espaço foi lançado em 1968, não parecia um exagero sonhar em descansar em um hotel espacial, tomando um martini enquanto assistia a Terra passar. Essa visão ganhou um impulso no início da década de 1980, quando o programa de ônibus espaciais anunciava um futuro de viagens frequentes e rotineiras à órbita. E quando os primeiros turistas espaciais pagantes voaram para o espaço nos anos 2000, muitos começaram a se perguntar quando eles também poderiam pagar uma viagem ao espaço.

Houve inúmeras visões de olhos estrelados de um futuro onde pessoas comuns, não astronautas sem bilhões de dólares em riqueza, podem viajar para o espaço. Para todos esses momentos de otimismo, no entanto, esses sonhos nunca foram realizados. As viagens espaciais, em sua maioria, permaneceram como o mandato de astronautas profissionais ou dos muito ricos.

No entanto — e sussurrá-lo com muita cautela — isso pode mudar. Mais tarde, às 20:02, hora do Leste dos EUA, um foguete SpaceX Falcon 9 está programado para decolar do Cabo Canaveral, na Flórida. A bordo estará uma tripulação de quatro pessoas, o mesmo número das duas últimas missões tripudas da empresa de Elon Musk — eles mesmos marcos históricos. A grande diferença, desta vez, é que nenhum dos ocupantes são astronautas treinados. Eles são cidadãos privados, lançando em um foguete privado, construído por uma empresa privada. A NASA não estará em lugar nenhum.

Inspiration4, como a missão é conhecida, tem sido louvada como um momento sísmico no voo espacial humano. É a primeira missão privada a ser lançada em órbita, paga pelo bilionário de tecnologia dos EUA Jared Isaacman para arrecadar fundos para o Hospital de Pesquisa Infantil st. Jude, em Memphis, a um custo estimado de US$ 200 milhões.

Viajar com ele são três não-bilionários: Hayley Arceneaux, uma sobrevivente de câncer e assistente médica; Chris Sembroski, um empregado da Lockheed Martin cujo amigo ganhou uma competição pelo assento e lhe deu o bilhete; e Sian Proctor, um professor de geociência que também competiu por seu lugar. “Essas pessoas representam a humanidade”, diz Laura Forczyk, da consultoria espacial Astralytical. “Eles são embaixadores.”

Não-astronautas já foram ao espaço antes. De 2001 a 2009, sete pessoas pagaram mais de US$ 30 milhões por assento para viagens à Estação Espacial Internacional em foguetes Russos Soyuz. Mais recentemente, em julho deste ano, os bilionários Richard Branson e Jeff Bezos fizeram pequenos saltos suborbitais no espaço, cada um com duração de vários minutos, em naves espaciais construídas por suas próprias empresas.

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No entanto, nunca antes as pessoas viajaram para órbita sem serem impulsionadas por sua riqueza e sem a supervisão de uma agência espacial nacional como a NASA. “Este é o primeiro voo espacial orbital operado privadamente a ter todos os cidadãos privados como seus passageiros”, diz o especialista em vooespacial Jonathan McDowell, do Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica. “Comparado com os suborbitais [voos], é muito mais ambicioso.”

Em vez de atracar com a Estação Espacial Internacional (ISS) como as outras missões tripuladas da SpaceX, a nave crew Dragon da missão permanecerá em órbita terrestre por três dias sob seu próprio poder A tripulação comerá, beberá, dormirá e usará o banheiro dentro dos limites de sua nave espacial, chamada Resilience, que possui cerca de três vezes o volume interno de um carro grande. Para mantê-los ocupados, o porto de atracação da espaçonave, que normalmente seria usado para se conectar à ISS, foi convertido em uma cúpula de vidro,proporcionando à tripulação gloriosas vistas panorâmicas da Terra e do universo além.

Além disso, os objetivos da missão são limitados. Há alguns experimentos científicos planejados, mas o aspecto mais notável da missão é o que não acontecerá. Em particular, nenhum da tripulação pilotará diretamente a espaçonave. Em vez disso, será controlado de forma autônoma e com a ajuda do controle da missão de volta à Terra. Isso não é uma mudança trivial, explica McDowell, e há riscos envolvidos. “Pela primeira vez, se os sistemas automáticos não funcionarem, você pode estar em apuros”, diz ele. “O que isso mostra é o aumento da confiança nos sistemas de software e controle automático que permitem que você voe turistas sem acompanhante.”

Tudo isso combina-se para fazer do lançamento do Inspiration4 um momento emocionante no voo espacial humano, embora um que já foi tentado provisoriamente antes. Na década de 1980, a NASA esperava começar algo semelhante : o Programa participante do voo espacial, um esforço para dar a vários cidadãos privados a oportunidade de voar para o espaço no ônibus espacial. “Sentiu-se que alguns dos astronautas estavam um pouco reservados em suas descrições do voo”, diz o autor Alan Ladwig, que liderou o programa. A NASA queria pessoas que pudessem comunicar melhor a experiência e selecionou um professor, um jornalista e um artista.

O programa, no entanto, chegou a um fim trágico. Sua primeira participante, Christa McAuliffe, uma professora de New Hampshire, morreu na explosão do ônibus espacial Challenger de 1986, juntamente com os outros seis membros da tripulação. O programa foi cancelado, e o programa de ônibus espaciais como um todo estagnou. Especialistas previam que ele voaria centenas de missões por ano, mas apenas mais 110 lançamentos ocorreram nos 25 anos seguintes, até que os ônibus foram retirados em 2011.

A maioria das viagens espaciais continuará sendo o mandato dos astronautas profissionais e dos extremamente ricos por enquanto. Se você não é rico, ainda estará limitado a se candidatar a competições ou esperar um bilhete de um benfeitor rico — talvez não o glorioso futuro das viagens espaciais que muitos imaginavam.

Mas o Inspiration4 mostra que há oportunidades para pessoas mais “regulares” irem para o espaço, embora poucas e distantes entre si, estão disponíveis. “É um marco no acesso humano”, diz o historiador espacial John Logsdon, professor emérito do Instituto de Política Espacial da Universidade George Washington. “Em um sentido muito simplista, significa que qualquer um pode ir.”

Você não estará voando em um avião espacial Pan Am a caminho de um hotel espacial gigante rotativo ainda, mas quem pode dizer o que o futuro pode conter. “Esta é uma nova indústria em sua infância, e estamos vendo os primeiros passos”, diz Forczyk. “Não sabemos até onde vai correr.”

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