Como o celular na sua mão está contribuindo para as mudanças climáticas

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Percorrer esse feed em um aplicativo de mídia social pode estar impulsionando mais emissões de carbono do que você pensa.

Justo sobre todo mundo hoje sabe como um celular quente se sente em suas mãos.

Isso é queima de energia. E sua mão não é a única coisa que seu telefone está fazendo mais quente.

A infraestrutura maciça que suporta seu telefone está contribuindo para as mudanças climáticas, e o problema parece provavelmente piorar.

Um relatório recente da empresa de análise de sustentabilidade Greenspector descobriu que os aplicativos populares TikTok, Facebook e Snapchat, com seus bilhões de usuários, impulsionam o uso e as emissões de energia. Sua pesquisa afirmou que o uso diário de uma pessoa dos 10 aplicativos de mídia social mais populares do mundo é semelhante a viajar 0,87 milhas em um veículo leve, ou 332 milhas por ano.

Lotfi Belkhir, professor associado de engenharia da Universidade McMaster, disse que nosso apetite por telefones e os aplicativos que os povoam são um fator contribuinte para as mudanças climáticas.

“Acho que do ponto de vista da sustentabilidade, os consumidores precisam saber que muito tempo de tela em um smartphone é equivalente à poluição digital e ao desperdício digital”, disse Belkhir.

“É simplesmente insalubre em quantidades excessivas, então acho que a ideia de poluição digital deve começar a avançar para as massas, que o uso excessivo e desnecessário de smartphones pode ser tão ruim quanto jogar fora seu plástico na rua.”

É difícil determinar quantos smartphones estão por aí. Previsões da empresa de dados de consumo Statista mostram que há quase 15 bilhões de dispositivos móveis em operação globalmente — o que inclui smartphones e tablets.

Apesar de haver mais dispositivos no mundo do que pessoas, os consumidores ainda estão comprando os modelos mais recentes e melhores. Isso é impulsionado por um mercado de smartphones que é ferozmente competitivo com grandes players como Apple, Samsung e Huawei, para citar apenas alguns, lutando por participação de mercado com os dispositivos mais recentes — com a Apple recentemente revelando o iPhone 13.

Os hábitos de consumo dos consumidores estão de volta. Em seu último relatório trimestral de resultados, a Apple reportou US$ 38,87 bilhões em vendas de iPhone — um aumento de mais de US$ 12 bilhões no ano anterior. A Samsung também relatou um aumento nas vendas em seu último relatório trimestral.

Em 2018, Belkhir e seus colegas publicaram um artigo que examinava a trajetória de emissões da tecnologia da informação e comunicação. Desde então, a demanda por serviços digitais só aumentou.

Belkhir disse à CNBC que o uso cumulativo de milhões de smartphones no dia a dia está impulsionando a demanda por infraestruturas maiores e mais rigorosas para gerenciar essa carga.

“Se não tivéssemos os smartphones, não teríamos todos os data centers e, portanto, o impacto indireto através da proliferação e rápido crescimento da infraestrutura é realmente o que está criando esse aumento explosivo na pegada de carbono das TIC”, disse Belkhir.

Stefan Koester, analista sênior de políticas de um thinktank chamado Information Technology and Innovation Foundation, disse que geralmente os fabricantes de smartphones tornaram seus dispositivos mais eficientes quando se trata de uso de eletricidade, mas a rápida expansão da conectividade, como o 5G, colocará isso à prova.

“Particularmente durante a Covid, todos vimos os benefícios do aumento do acesso aos serviços de telecomunicações, mas o 5G, em particular, exigirá maiores extratos de energia”, disse Koester.

Resta saber qual será esse impacto na trajetória de emissões da digitalização, acrescentou.

“Eu acho que é uma pergunta que ainda não é totalmente compreendida ou respondida. Pode ser bastante substancial ou com as melhorias contínuas na eficiência eletrônica de energia, pode ser pequeno.”

Segundo a Ericsson, a captação de assinaturas 5G tem sido muito mais rápida do que seus antecessores. Estima-se que haverá 580 milhões de assinaturas 5G até o final do ano. Ele prevê que até 2026, as redes 5G responderão por mais da metade do tráfego mundial de smartphones.

A redução das emissões tem sido um problema para muitos dos gigantes da tecnologia, com vários fazendo várias promessas para as próximas décadas. A fabricante de iPhone Apple disse que será neutra em carbono até 2030 e investiu pesado em energia renovável para suas operações, enquanto a chinesa Huawei anunciou recentemente que lançará mais infraestrutura eficiente em energia, como antenas, para tornar suas redes 5G mais verdes.

A redução das emissões tem sido um problema para muitos dos gigantes da tecnologia, com vários fazendo várias promessas para as próximas décadas. A fabricante de iPhone Apple disse que será neutra em carbono até 2030 e investiu pesado em energia renovável para suas operações, enquanto a chinesa Huawei anunciou recentemente que lançará mais infraestrutura eficiente em energia, como antenas, para tornar suas redes 5G mais verdes. A Snap comprometeu-se a ser negativa líquida até 2030.

Apple, Samsung, Huawei, Meta e TikTok foram contatados pela CNBC, mas não haviam respondido até o momento da publicação.

Porcos de energia do data center

Embora o modelo do smartphone em sua mão tenha se tornado mais elegante com o passar dos anos, nos bastidores sua infraestrutura de suporte tornou-se cada vez mais robusta e expansiva.

Essa peça-chave de infraestrutura são data centers, os vastos salões de servidores que armazenam e agitam dados todos os dias, tornando todos os e-mails, tweets e vídeos do TikTok possíveis.

Os data centers e sua insaciável fome por energia têm sido regularmente alvo de críticas, tanto no papel que desempenham nas mudanças climáticas quanto nas demandas significativas que eles colocam nas redes elétricas.

De acordo com estimativas de alguns pesquisadores,esses enormes corredores de servidores consomem coletivamente mais de 200 terawatt-hora de eletricidade anualmente e crescendo. Isso é cerca de 1% do uso global de eletricidade. Para contextualizar, o estado de Nova York usa cerca de 226 terawatt-hora de energia elétrica anualmente.

Apesar de tudo isso, John Dinsdale, analista-chefe do Synergy Research Group, disse que não houve desaceleração no edifício de data centers, especialmente com grandes data centers de hiperescala.

“Temos visto consistentemente 60-70 novos data centers de hiperescala sendo abertos a cada ano e esperamos um nível semelhante de novas aberturas de data centers nos próximos cinco anos. Ao mesmo tempo, os data centers estão crescendo em tamanho, então a capacidade de data center de hiperescala está crescendo ainda mais rapidamente”, disse Dinsdale.

Ele acrescentou que há “muita lavagem verde no marketing e no material de RP” em torno dos compromissos dos data centers com o uso de energia renovável ou limpa, mas que isso é levado em conta na construção e planejamento de aplicações agora mais do que nunca.

Para Belkhir, essa transição não está acontecendo rápido o suficiente

“Todos os indicadores estão mostrando que esse crescimento explosivo vai continuar e com ele a pegada de carbono, a menos que nos movamos muito rapidamente para energia renovável em todas essas camadas de infraestrutura, como data centers e redes de comunicação”, disse Belkhir.

Não são apenas data centers que alimentam nossos smartphones. As próprias redes de comunicação, como as estações base de rádio, cresceram para atender à demanda de dispositivos móveis, especialmente à medida que usos mais exigentes como transmissão de vídeo ao vivo e realidade aumentada se tornam mais comuns.

Koester, da ITIF, disse que ainda estamos vivendo em “principalmente um mundo de combustíveis fósseis no lado elétrico” para alimentar essas redes.

“Haverá sorteios significativos de energia como resultado da construção dessas redes e da dependência de novos dispositivos. A esperança é que, ao permitir uma maior conectividade, permitindo um processamento mais rápido, você eventualmente chegará a um ponto em que os benefícios desses sistemas superam os empates inevitáveis”, disse Koester.

“É claro que tudo isso é relativo a qualquer que seja o backbone da rede elétrica e, portanto, esperamos que estejamos vivendo em um mundo em que a rede está ficando mais limpa e limpa a cada ano, e então espero que a ideia seja que este seja um setor bastante fácil de descarbonizar uma vez que somos capazes de descarbonizar a rede de uma maneira significativa.”

Projetado para falhar?

Enquanto isso, todo o processo de fabricação por trás de cada smartphone continua sendo um esforço intensivo de carbono, desde a mineração de metais de terras raras, até a fabricação e montagem de dispositivos, até o envio de produtos para prateleiras e caixas de correio em todo o mundo.

“Há muita energia incorporada que vai para fazer esses telefones. Há um grande impacto de carbono e clima que entra na produção de telefones e no envio de novos telefones ao redor do mundo”, disse Kerry Sheehan, diretor de políticas do site de reparos iFixit.

O iFixit é um proponente do direito de reparação. Ele realiza despedaçamentos de dispositivos eletrônicos para ver como eles funcionam e quão resistentes eles são — ou não — e torna o caso de peças substituíveis ou facilmente reparadas.

De acordo com o iFixit, um fator importante na redução das emissões de carbono dos smartphones está fazendo com que eles durem mais tempo.

Sheehan disse que o ciclo médio de vida de um smartphone nos EUA é de 2 anos e meio antes de alguém passar para o próximo modelo: “Não notei uma mudança significativa nos últimos anos”, disse ela.

Na maioria das vezes, explicou ela, as pessoas jogam telefones em uma gaveta em casa ou jogam-nos no thrash depois de terem atualizado para um novo modelo. Espera-se que haja 57,4 milhões de toneladas de lixo eletrônico criadas globalmente este ano.

“Os fabricantes estão tomando decisões para colar em baterias e, em vez de usar parafusos removíveis, tomando decisões para dificultar o acesso das baterias, tornando os próprios telefones mais difíceis de abrir”, disse Sheehan.

“São decisões que os fabricantes estão tomando na fase de design que não têm nada a ver com a tecnologia da bateria em si, mas são decisões que deliberadamente dificultam o reparo e dificultam muito a substituição da bateria.”

Isso cria uma situação em que um consumidor tem pouca opção a não ser substituir um telefone inteiro em vez de substituir uma bateria ou uma peça defeituosa.

Sua colega Elizabeth Chamberlain, diretora de sustentabilidade, disse que a reciclagem de telefones é um movimento positivo que as pessoas podem fazer quando terminam com seus dispositivos, mas seus efeitos são limitados.

“A maioria da reciclagem de celulares está triturando e quando os telefones são triturados mais da metade dos materiais no telefone têm menos de metade da taxa de recuperação, então muitos dos metais no telefone não são recuperados”, disse Chamberlain à CNBC.

Com a reciclagem apenas eficaz até certo ponto, esticar a vida útil de um telefone é fundamental, disse ela.

Chamberlain aponta para o índice francês de reparabilidade, um mandato legal na França introduzido em janeiro deste ano que obriga os fabricantes de dispositivos a fornecer uma pontuação para os consumidores sobre o quão reparável o produto é. Ele mede a facilidade de disponibilidade de peças de reposição ou documentos técnicos ou se o telefone pode ser desmontado com segurança. O índice destina-se a aconselhar os consumidores sobre o quão resistente um telefone é antes de comprá-lo.

“À medida que as empresas veem que os consumidores estão fazendo escolhas com base em se as baterias são ou não substituíveis pelo usuário, elas são mais propensas a fazer essas mudanças”, disse Chamberlain.

O índice francês ainda é novo, por isso a medição de seus efeitos ainda não é possível, mas a Espanha elaborou planos para seguir o exemplo.

“A solução para isso é mantê-los por mais tempo, obtendo todo o benefício de todos os custos que foram para a produção desse telefone, mantendo-os funcionais por mais tempo”, acrescentou Sheehan.

Uma das empresas na vanguarda dos telefones sustentáveis reparáveis é a empresa holandesa Fairphone.

Recentemente revelou seu modelo mais recente, Fairphone 4, que usa peças reparáveis e substituíveis. Monique Lempers, diretora de inovação de impacto da empresa, explicou que pretende ter um ciclo de vida de 4 anos e meio a cinco anos.

“É definitivamente contra o caso de negócios de vender o maior número possível de smartphones, mas esse também é o comportamento no momento na indústria e isso está causando desperdício de e-waste”, disse Lempers.

“Há muito mais que pode ser feito em reutilização. Há muito mais que pode ser feito na reforma e a extração de materiais fora do telefone também é limitada. Por isso é tão importante que usemos o telefone por mais tempo. A reciclagem não é a única solução ou a solução mais simples.”

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