Como a grande tecnologia chinesa (tentou) repensar o seguro saúde

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As plataformas de ajuda mútua prometiam grandes pagamentos para centenas de milhões de pessoas sem seguro. Mas eles nunca tiveram lucro.

Produtos menos lucrativos, como auxílios mútuos, estão sendo descartados conforme o mercado se retrai para se concentrar em oportunidades de maior lucro. 

Foto: STR / AFP / Getty Images

Em apenas um ano, a “ajuda mútua online”, ou a resposta da China ao seguro médico privado, passou de queridinha da indústria a casinha de cachorro.

Era maio de 2020 quando a firma de fintech afiliada ao Alibaba, Ant Group, lançou seu Livro Branco sobre Ajuda Mútua Online . Ele previu que a ajuda mútua, uma nova forma digital de seguro médico informal, cobriria mais de 30% da população da China até 2025 e receberia quase US $ 7 bilhões em prêmios no mesmo ano.

Na época, muitos gigantes chineses da tecnologia – incluindo Alibaba, Baidu, JD, Meituan, DiDi e Xiaomi – haviam introduzido produtos de ajuda mútua. O principal jogador, Xiang Hu Bao do Alibaba (que significa “proteção mútua” em chinês), tinha mais de 100 milhões de usuários pagando menos de US $ 1 por mês com a capacidade de reivindicar até cerca de US $ 43.000 se ficassem gravemente doentes. A ajuda mútua parecia uma nova direção promissora para as fintech, transformando usuários de baixa renda em consumidores de seguros.

Porém, menos de um ano depois, Xiang Hu Bao é a única grande plataforma de ajuda mútua que ainda existe. Cinco outros, incluindo alguns com mais de 10 milhões de usuários regulares, fecharam.

A ajuda mútua online começou durante os anos dourados das fintech chinesas, quando as regulamentações eram frouxas e os capitalistas de risco apostavam fortemente na transformação digital. Mas esses dias acabaram. Os reguladores financeiros da China acompanharam amplamente as mudanças tecnológicas, e produtos menos lucrativos, como ajudas mútuas, estão sendo descartados à medida que o mercado se retrai para se concentrar em oportunidades de maior lucro.

Um substituto de baixo custo

Cerca de 95% da população da China está coberta pelo seguro básico de saúde pública, mas os pacientes ainda enfrentam grandes custos diretos. O seguro comercial privado ainda está em seus estágios iniciais e atende apenas uma pequena porcentagem do mercado. A ajuda mútua prometia um substituto de baixo custo.

O unicórnio Waterdrop, apoiado pela Tencent, que supostamente planeja abrir o capital este ano , é agora conhecido por sua plataforma de arrecadação de fundos no estilo GoFundMe. Mas tudo começou em 2016 como um grupo de ajuda mútua. Em apenas 100 dias após o lançamento, o Waterdrop atraiu um milhão de usuários. Wang, um trabalhador de 40 anos de um shopping center na cidade de Tianjin, no nordeste do país, era um deles.

Ela entrou no verão de 2016 porque o seguro saúde comercial era muito caro. Waterdrop ostentava uma relação custo-benefício ideal para usuários mais pobres: em abril de 2020 , por exemplo, 14 milhões de pessoas contribuíram com cerca de US $ 1 para que 566 beneficiários entre eles pudessem receber US $ 24.000 em média para pagar suas contas médicas. Como seus pares, a empresa promoveu pesadamente histórias em que famílias pobres recebiam ajuda vital porque pagavam em pequenos prêmios.

“Eu fiz isso principalmente para mim mesma. É importante para uma pessoa comum como eu receber uma quantia em dinheiro quando eu adoecer”, disse Wang, que só queria usar seu sobrenome nesta história, ao Protocolo. “Se eu não ficar doente, posso ajudar muitas pessoas. Isso pode me dar uma sensação de realização.”

A maioria dos participantes da ajuda mútua, como Wang, não pode pagar seguro saúde comercial, que custa cerca de US $ 100 por ano e oferece quase a mesma cobertura que a ajuda mútua. De acordo com o white paper do Ant Group, quase 80% de todos os membros da ajuda mútua online têm um salário anual inferior a US $ 15.000, e 72% são de áreas rurais, pequenas cidades ou cidades de “terceiro nível”. Para eles, a ajuda mútua é a única alternativa de seguro viável e acessível. E pode mudar a vida do grupo de beneficiários que precisam e recebem pagamentos.

Wang mais tarde se juntou a mais duas plataformas semelhantes, Xiang Hu Bao do Alibaba e Diandi Shouhu de DiDi, porque temia que o pagamento máximo em uma plataforma de ajuda mútua não fosse suficiente para pagar contas médicas sérias.

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Em 26 de março, a Waterdrop anunciou que encerraria em breve sua plataforma de ajuda mútua de 5 anos, que já foi o centro de seus negócios. Como todos os participantes, Wang recebeu um seguro médico comercial gratuito de um ano como compensação, que ela não pretende renovar.

Um negócio falido

Os gigantes da tecnologia estão cada vez menos interessados ​​em ajuda mútua porque as margens de lucro são estreitas ou mesmo inexistentes.

Em tese, as grandes plataformas de internet são eminentemente capazes de obter ajuda mútua, um negócio que requer larga escala para funcionar. O sucesso da revolução fintech na China nos últimos anos significa que empresas como a Alibaba e a Meituan podem facilmente atingir a carteira de centenas de milhões de pessoas. A grande quantidade de dados que eles coletam também os ajuda a reduzir o risco: na ausência de um sistema de crédito nacional, o Alibaba está usando seu próprio banco de dados de crédito pessoal, Zhima Credit, para determinar a elegibilidade de cada candidato a Xiang Hu Bao.

Só há um problema: em comparação com outros negócios mais lucrativos, como o microcrédito , a ajuda mútua oferece pequenos lucros.

Depois que o serviço foi fechado, um funcionário não identificado da Waterdrop disse ao China Business Journal que o produto de ajuda mútua da empresa não rendeu dinheiro algum. “Já seria bom se não perdesse dinheiro”, disse o funcionário. No relatório anual de 2020 de Xiang Hu Bao , o líder do setor também disse que nunca obteve lucro líquido anual.

“Eles queriam explorar primeiro e encontrar o modelo de lucratividade mais tarde, mas isso falhou”, disse He Xiaowei, professor associado da Universidade de Negócios Internacionais e Economia em Pequim, à Protocol.

O futuro parece ainda mais sombrio: os membros estão abandonando serviços como o Xiang Hu Bao em massa, à medida que os prêmios mensais sobem para níveis que não se sentem confortáveis ​​em pagar. Sem um número suficiente de membros pagando, os custos podem aumentar ainda mais, levando a ajuda mútua a uma espiral mortal.

A regulamentação se aproxima

Quando a Waterdrop encerrou seu serviço de ajuda mútua em março, o CEO Shen Peng publicou uma carta aberta . “Em última análise, ajuda mútua online não é seguro”, escreveu ele. “Seu futuro permanece incerto.”

A carta de Shen insinuou o obscuro status regulatório da ajuda mútua. Ainda hoje, as plataformas de ajuda mútua online não estão sendo explicitamente regulamentadas na China como um produto de seguro ou qualquer outro tipo de atividade financeira.

Essa costumava ser a norma para as inovações chinesas em fintech. Por anos, as empresas de tecnologia permaneceram à frente dos reguladores, combinando tecnologia e finanças de maneiras que não se encaixam em nenhuma categoria tradicional. Os reguladores também têm sido cautelosos em agir, relutantes em impedir a inovação.

Tudo isso mudou, com os reguladores financeiros chineses assumindo um papel muito mais ativo. A ajuda mútua é um dos produtos analisados, embora seus riscos sistêmicos sejam baixos.

Em setembro de 2020, a Comissão Reguladora de Bancos e Seguros da China publicou um artigo sobre atividades ilegais de seguros comerciais amplamente vistas como um sinal de mais regulamentação futura. “As plataformas de ajuda mútua online que têm crescido sem controle recentemente têm as características do seguro comercial”, diz o artigo, “mas atualmente não há entidades de supervisão dedicadas ou padrões regulatórios, então está em uma situação complicada sem supervisão”.

He Xiaowei, o professor de estudos de seguros, espera que o mercado de ajuda mútua piore ainda mais. “Não há evidências de que o mercado vai crescer”, disse ele.

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