Cientistas querem saber por que este adorável roedor pode brilhar no escuro

Pedetes mostrados sob a iluminação normal e condições de iluminação UV.
Imagem: E. R. Olson et al., 2021/Scientific Reports

Pedetes são bonitos como pode ser, mas sua pele parece meio maçante em condições normais. Quando lançada sob luz UV, no entanto, sua pele ganha vida, com manchas vibrantes em vermelho, laranja e rosa. Como novas pesquisas mostram, essas criaturas são agora um dos poucos mamíferos conhecidos por emitir um brilho biofluorescente.

A biofluorescência, na qual um organismo absorve a luz ultravioleta como um brilho colorido, foi documentada em peixes, anfíbios, répteis, aves e até mesmo um microscópico Tardigrada. Esse truque é raro entre os mamíferos, mas acontece, pelo menos em gambás marsupiais, esquilos voadores.

Nova pesquisa publicada dia 18 de fevereiro na Scientific Reports é a primeira a documentar a biofluorescência em pedetes. É também a primeira evidência desse fenômeno em um velho mundo (ou seja, não das Américas) mamífero placentário.

Esses roedores cangurus vivem no sul da África, onde se alimentam de plantas e insetos ocasionais. Pedetes são noturnos-crepusculares (ativos à noite e durante o crepúsculo) e super nervosos, nunca se afastando muito de suas tocas em constante mudança. E como a nova pesquisa mostra, eles também brilham no escuro, por razões desconhecidas.

Erik Olson, o primeiro autor do estudo e professor associado de recursos naturais no Northland College, em Wisconsin, juntamente com seus colegas, fez a descoberta enquanto estudava biofluorescência em esquilos voadores no Field Museum of Natural History em Chicago. A mesma investigação levou a equipe, que inclui a bióloga do Northland College Paula Spaeth Anich, a descobrir biofluorescência em ornitorrincos.

Esses cientistas estão fazendo de seus negócios detectar biofluorescência em mamíferos, e eles estão tendo um sucesso considerável. Sua descoberta mais recente “corrobora ainda mais a hipótese de que a biofluorescência pode ser ecologicamente importante para mamíferos noturnos-crepusculares”, e que esse traço “pode ser mais amplamente distribuído [entre mamíferos] do que se pensava anteriormente”, escreveram os autores em seu estudo.

Investigações feitas em abril de 2018 e novamente em novembro de 2019 sugeriram a possibilidade, levando a um estudo detalhado de 14 espécimes de museus reunidos de quatro países e seis animais em cativeiro provenientes de zoológicos. Duas espécies diferentes de springhares foram analisadas: Pedetes surdaster e Pedetes capensis, esta última comumente referida como o springhare sul-africano.

Quando lançada sob luz UV, a pele de springhares irrompeu em tons de rosa, laranja e vermelho, mas eles brilhavam em aglomerados irregulares (o que é estranho para mamíferos biofluorescentes), aparecendo principalmente em torno de suas cabeças, pernas, traseiros e caudas. Picos de biofluorescência a 500 e 650 nanômetros foram detectados em seções de peles altamente fluorescentes, que os pesquisadores descreveram como “funky e vívida”.

Essas gloriosas cores brilhantes são possíveis por uma classe de compostos orgânicos conhecidos como porfirinas, que estão localizados nas fibras capilares dos springhares. A biofluorescência à base de porfirina já foi vista antes entre alguns invertebrados marinhos e aves, bem como o verme da Nova Guiné, de acordo com a pesquisa.

A biofluorescência foi vista igualmente em machos e fêmeas, o que significa que essa característica provavelmente não é específica para o sexo. Quanto ao motivo pelo qual os springhares evoluíram dessa forma, os cientistas não estão totalmente certos, mas eles têm algumas ideias.

“As primaveras são predominantemente solitárias e tendem a forragear em áreas mais abertas com vegetação esparsa e, portanto, têm maior exposição a predadores devido à falta de cobertura ou vigilância em grupo”, escreveram os autores do estudo. “Assim, temos a hipótese de que a remendidade da biofluorescência em springhares poderia funcionar como uma espécie de camuflagem, mas isso dependeria da sensibilidade UV de seus predadores.”

Os cientistas estão recomendando que mais pesquisas sejam feitas para entender completamente o significado ecológico da biofluorescência nos Pedetes e determinar por que ela é tão irregular. Que outros mamíferos podem ser biofluorescentes continua sendo uma possibilidade distinta. E graças a Deus por isso, precisamos de mamíferos mais brilhantes em nossas vidas.