Big Tech pode ser a resposta para a acessibilidade da banda larga

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A luta dos americanos desconectados durante a pandemia ressaltou a necessidade, de uma vez por todas, de fechar a divisão digital. As empresas de tecnologia devem ajudar a financiar a solução.

A divisão digital diminuiu mais durante a pandemia, à medida que portas se fecham e serviços, salas de aula e empregos se moviam online. Para a maioria dos americanos, grande parte da vida se tornou virtual, mas para as dezenas de milhões de pessoas que vivem onde o serviço de banda larga não é oferecido, grande parte dele desapareceu. Sem escola, sem trabalho, sem atividades sociais.

A luta dos americanos desconectados foi lançada em um alívio acentuado durante a pandemia, dando origem a um amplo consenso de que finalmente a divisão digital deve ser fechada.

O apoio bipartidário para tomar as medidas necessárias para alcançar a banda larga universal se uniu durante 2020, e os republicanos de Hill e a Casa Branca recentemente estabeleceram uma meta de US$ 65 bilhões para assistência federal para levar conexões de banda larga para aqueles que vivem além do alcance de qualquer serviço de acesso à internet.

Dedicar dólares à infraestrutura de internet pode tornar a banda larga universalmente disponível, mas garantir que uma assinatura seja acessível para americanos de baixa renda é um passo igualmente necessário para fechar a divisão digital.

Além de identificar um orçamento para a construção, a proposta de banda larga da Casa Branca fez uma sugestão sobre acessibilidade que carecia de uma consideração adequada:

“Embora o presidente reconheça que subsídios individuais para cobrir os custos da internet podem ser necessários no curto prazo, ele acredita que continuamente fornecendo subsídios … não é a solução certa a longo prazo para consumidores ou contribuintes.”

O plano passou a sugerir controles de preços para o serviço de internet, o que prejudicaria o investimento privado que tornou a infraestrutura de comunicações americana a inveja do mundo. Exigir preços mais baixos para o acesso à internet deixaria os provedores de serviços sem receitas suficientes para construir, atualizar e manter as redes que mantêm os Estados Unidos globalmente competitivos e colocariam em risco a capacidade de nossa nação de liderar em 5G, como fez no 4G.

Reduzir artificialmente os preços da banda larga não é a resposta. Uma revisão de cima para baixo do Programa de Linha de Vida existente da FCC é.

Lifeline é o programa federal que fornece aos consumidores de baixa renda subsídios mensais de US$ 9,25 para tornar os serviços de comunicação acessíveis. O programa começou em 1985 voltado para o serviço de telefonia fixo e foi expandido em 2016 para cobrir assinaturas de banda larga. Mas depende de uma estrutura de financiamento insustentável, que precisa de reformas.

O dinheiro para os programas do Fundo universal de serviços (USF) da FCC, dos quais a Lifeline faz parte, vem de um imposto chamado “fator de contribuição” sobre os serviços telefônicos tradicionais de longa distância e internacionais. Como o uso da internet para comunicações de todos os tipos cresceu, o uso da rede telefônica para chamadas tradicionais de longa distância e internacionais tem diminuído correspondentemente. Como menos pessoas estão pagando o imposto sobre o fator de contribuição, a alíquota tem aumentado constantemente.

Há uma década, o imposto era de 15,5% da receita de longa distância, mas mais do que dobrou para 33,4% hoje. À medida que mais comunicações se movem para a web e para longe da rede telefônica, o problema só vai piorar com aumentos de impostos adicionais à medida que a base de receita diminui. É uma estrutura insustentável que está quase desmoronando.

Taxar o serviço telefônico para pagar a banda larga é como tributar passagens de trem para subsidiar viagens aéreas. Em vez de continuar a depender de um imposto telefônico, uma abordagem muito melhor e mais justa seria exigir que o financiamento se espalhe por todo o ecossistema da internet.

Grandes empresas de internet que dependem e se beneficiam dos americanos estarem online devem contribuir para o programa. Em uma pesquisa de março de 2021 da Recon Analytics, mais de 7 em cada 10 (71,4%) Os americanos concordaram que “empresas como Google e Facebook que ganham dinheiro através da internet devem contribuir para fornecer acesso aos americanos que não têm internet”.

Se a Big Tech for adicionada à lista de benfeitores da Lifeline, o programa pode se tornar “a solução certa a longo prazo” para consumidores e contribuintes. E com uma nova base de receitas sustentáveis, o subsídio mensal poderia ser aumentado de US $ 9,25 por mês para um valor que se aproxima do custo de uma assinatura de banda larga hoje.

Incluir contribuições financeiras da Big Tech é uma resposta óbvia e atraente para a questão da acessibilidade da banda larga. Contribuir para a Lifeline permitiria que empresas como Amazon, Google e Facebook reforçassem suas bases de usuários, evitando as barreiras ao futuro investimento privado que seria a consequência inevitável da imposição de controles de preços no acesso à internet.

Com um amplo consenso agora alcançado sobre a necessidade de dotações federais para construir infraestrutura de internet que atenda a uma população majoritariamente rural, é hora de um foco igualmente intenso na necessidade de fechar o aspecto de acessibilidade da divisão digital. Exigir contribuições financeiras de provedores de conteúdo de internet, bem como provedores de serviços de internet, é um caminho promissor a seguir.

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