T-rex e outros grandes dinossauros superaram espécies rivais menores, dizem especialistas.

Os dinossauros não eram particularmente diversos: existem apenas cerca de 1.500 espécies conhecidas, em comparação com dezenas de milhares de espécies modernas de mamíferos e aves.

Existem apenas cerca de 1.500 espécies conhecidas, em comparação com dezenas de milhares de espécies modernas de mamíferos e aves.

Uma equipe de cientistas americanos demonstrou que a prole de enormes dinossauros carnívoros como o Tiranossauro rex, que cresceu do tamanho de gatos domésticos para monstros imponentes, remodelou seus ecossistemas por espécies rivais menores concorrentes. Seu estudo, publicado na revista Science, ajuda a responder a um mistério duradouro sobre a regra dos dinossauros de 150 milhões de anos: por que havia muitas espécies mais grandes em comparação com pequenas, o que é o oposto do que vemos em animais terrestres hoje?

“As comunidades de dinossauros eram como shoppingcenters em uma tarde de sábado, cheias de adolescentes”, disse Kat Schroeder, estudante de pós-graduação da Universidade do Novo México que liderou a pesquisa. “Eles compõem uma parcela significativa dos indivíduos em uma espécie e teriam tido um impacto muito real sobre os recursos disponíveis nas comunidades.”

Mesmo dadas as limitações do registro fóssil, acredita-se que, no geral, os dinossauros não eram particularmente diversos: existem apenas cerca de 1.500 espécies conhecidas, em comparação com dezenas de milhares de espécies modernas de mamíferos e aves.

Além disso, em toda a era mesozoica, de 252 a 66 milhões de anos atrás, havia relativamente muito mais espécies de dinossauros encorpados grandes pesando 1.000 kg (uma tonelada) em comparação com espécies que pesavam menos de 60 kg.

Alguns cientistas apresentaram a ideia de que, como até mesmo os dinossauros mais gigantescos começam a vida como pequenos filhotes, eles poderiam estar usando diferentes recursos enquanto cresciam – ocupando o espaço em ecossistemas onde espécies menores poderiam florescer de outra forma.

Para testar a teoria, Schroeder e seus colegas examinaram dados de locais fósseis ao redor do mundo, incluindo mais de 550 espécies de dinossauros, e organizaram os dinossauros se fossem herbívoros ou carnívoros, bem como seus tamanhos.

Eles descobriram uma lacuna impressionante na presença de carnívoros de tamanho médio em todas as comunidades que tinham megaterópodes, ou predadores gigantes como o T-rex.

“Muito poucos dinossauros carnívoros entre 100-1000 quilogramas (200 libras a uma tonelada) existem em comunidades que têm megaterópodes”, disse Schroeder. “E os jovens desses megaterópodes se encaixam naquele espaço.”

Tratar os jovens como uma espécie

A conclusão foi apoiada pela forma como a diversidade de dinossauros mudou ao longo do tempo. As comunidades jurássicas (200-145 milhões de anos atrás) tinham lacunas menores e as comunidades cretáceas (145-65 milhões de anos atrás) tinham grandes.

Isso porque os megaterópodes jurássicos eram mais como adultos, e havia uma variedade maior de saurópodes herbívoros de pescoço longo (como o braquiossauro) para eles se aproveitarem.

“O Cretáceo, por outro lado, é completamente dominado por tiranossauros e abelisauros, que mudam muito à medida que crescem”, disse Schroeder.

Para testar matematicamente sua teoria, a equipe multiplicou a massa dos megaterópodes juvenis em determinadas idades por quantos deveriam sobreviver a cada ano, com base em registros fósseis.

Este método estatístico, que efetivamente tratou os jovens como sua própria espécie, perfeitamente ajustou as lacunas observadas de carnívoros de médio porte.

Além de ajudar a resolver uma questão de longa data, a pesquisa mostra o valor da aplicação de considerações ecológicas aos dinossauros, disse Schroeder.

“Acho que estamos mudando um pouco mais para entender dinossauros como animais em vez de olhar para os dinossauros como rochas legais, que é onde a paleontologia começou e tem sido por um longo tempo”, disse ela.