A corrida espacial bilionária simboliza a obsessão destrutiva do capitalismo pelo crescimento

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Marte não é o tipo de lugar para criar seus filhos, lamenta o Homem Foguete no clássico atemporal de Elton John. Na verdade, é frio como o inferno, mas isso não parece preocupar uma nova geração de empreendedores espaciais com a intenção de colonizar a “fronteira final” o mais rápido possível.

Não me faça mal. Não sou tecnofóbico mal-humorado. Como os projetos de bloqueio vão, o pouso da NASA do rover Perseverance na superfície do planeta vermelho no início deste ano foi um inferno de uma explosão. Vê-lo me lembrou que uma vez liderei um debate do ensino médio defendendo o movimento: esta casa acredita que a humanidade deve alcançar as estrelas.

Deve ter sido na época que Caspar Weinberger estava tentando persuadir o Presidente Nixon a não cancelar o programa espacial Apollo. Meus irmãos e eu assistimos ao triunfo monocromático da Apollo 11 aterrissando avidamente em 1969. Testemunhamos o quase desastre da Apollo 13 – imortalizada em um filme de Hollywood de 1995 – quando Jim Lovell (interpretado por Tom Hanks) e dois astronautas novatos escaparam por pouco com suas vidas usando o Módulo Lunar como uma balsa salva-vidas de emergência. Sabíamos que era excitante lá em cima.

Lembro-me mais tarde de ver a Apollo 13 (o filme) com um amigo que não nasceu quando a missão em si aconteceu. “O que você achou?” Perguntei quando saímos do cinema. “Estava tudo bem”, disse meu amigo. “Só não muito crível.”

Mas nós, crianças, estávamos colados em nossos televisores em preto e branco durante toda a semana da missão original. Assistimos horrorizados quando os níveis de CO² subiram no Módulo Lunar, suportamos o apagão sem fim quando os astronautas que retornaram mergulharam perigosamente de volta à Terra, e seguramos nossa respiração com o resto do mundo enquanto os quatro minutos esperados se estendiam para cinco e a esperança começou a desaparecer. Foram seis minutos antes da câmera finalmente entrar em foco nos paraquedas do módulo de comando – implantados com segurança acima do Oceano Pacífico. Sentimos a endorfina correndo. Sabíamos que era crível.

Isso foi em 1970. Isso é agora. E aqui estou eu novamente à beira de outro sofá, na persistente incerteza do tempo do COVID-19, esperando por sinais de chegada de outro apagão de reentrada em outra rocha estéril, desprovida de atmosfera respirável, a 200 milhões de milhas de distância. Quando o Rover perseverança finalmente aterrissa na superfície de Marte: a mesma alegria, a mesma corrida de endorfina. É muito difícil testemunhar o júbilo por trás das máscaras no controle da missão da NASA sem sentir um vislumbre de alegria vicária.

Mas o inteligente experimento científico da NASA é apenas a ponta de um iceberg expansion. Um teaser, se preferir, para um sonho ambicioso que está sendo conduzido cada vez mais rápido por enormes interesses comerciais. Uma reviravolta curiosa em um debate que se arrasta há quase meio século.

O rover Perseverança Mars da NASA usou seu imager Mastcam-Z de câmera dupla para capturar esta imagem. uma colina a cerca de 2,5km de distância. NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

Guerras de crescimento

Desde 1972, quando uma equipe de cientistas do MIT publicou um relatório massivamente influente sobre os Limites para o Crescimento, economistas têm lutado sobre se é possível que a economia se expanda para sempre. Aqueles que acreditam que ela pode apelar para o poder da tecnologia para “desacoplar” a atividade econômica de seus efeitos no planeta. Aqueles (como eu) que acreditam que não podem apontar para as evidências limitadas para desacoplamento em qualquer coisa como o ritmo necessário para evitar uma emergência climática ou evitar um declínio catastrófico da biodiversidade.

O debate sobre o crescimento muitas vezes depende do poder que você atribui à tecnologia para nos salvar. Geralmente, são os tecnófilos que defendem o crescimento infinito em um planeta finito – às vezes colocando suas esperanças em tecnologias especulativas, como captura direta de ar ou perigosas como a energia nuclear. E geralmente, são os céticos que defendem uma economia pós-crescimento. Mas a simples divisão entre tecnófilos e tecnofóbicos nunca foi particularmente útil. Pouquíssimos céticos do crescimento rejeitam completamente a tecnologia, ninguém está pedindo à humanidade para voltar à caverna.

Minhas próprias equipes de pesquisa na Universidade de Surrey têm explorado o papel vital da tecnologia sustentável na transformação da economia há quase três décadas. Mas também mostramos como a dinâmica do capitalismo – em particular sua busca incessante pelo crescimento da produtividade – empurra continuamente a sociedade para objetivos materialistas, e mina essas partes da economia, como cuidado, artesanato e criatividade, que são essenciais para nossa qualidade de vida.

E agora, de repente, vem um grupo de amantes da tecnologia confessado finalmente admitindo que o planeta é muito pequeno para nós. Sim, você estava certo, eles implicam: a Terra não pode sustentar um crescimento infinito. É por isso que temos que expandir para o espaço.

Antes de gastar trilhões de dólares jogando lixo em torno do sistema solar, esta casa acredita que a humanidade deve prestar um pouco mais de atenção ao que está acontecendo aqui e agora neste planeta. O que aconteceu? Alguém moveu as traves? Algo está errado. Talvez seja eu. Uma coisa eu tenho certeza. Eu não sou mais o mesmo garoto que eu era – aquele da sociedade de debate. Esta casa acredita que a humanidade deve crescer.

A condição humana

Talvez ironicamente, foi do espaço que o vimos primeiro. Em outubro de 1957, os soviéticos enviaram um satélite orbital não tripulado chamado Sputnik para o espaço. Foi um daqueles momentos estranhos na história (como o coronavírus) que remodela drasticamente nosso mundo social. Sputnik começou a corrida espacial, intensificou a corrida armamentista, e aumentou a guerra fria. Foi um grande golpe para a autoestima dos EUA não ser a primeira nação a chegar ao espaço e foi o choque que usou para dar início ao tiro da Lua Apollo. Ninguém gosta de ficar em segundo lugar, especialmente as pessoas mais poderosas do planeta.

Sputnik também sinalizou o início de uma nova relação entre a humanidade e sua casa terrena. Como a filósofa política, Hannah Arendt comentou no prólogo de sua obra-prima de 1958, A Condição Humana, ir para o espaço nos permitiu compreender nossa situação planetária pela primeira vez na história. Foi um lembrete de que “a Terra é a quintessência da condição humana”. E a própria natureza, “pelo que sabemos, pode ser única em fornecer aos seres humanos um habitat no qual eles possam se mover e respirar sem esforço e sem artifício”.

Ponto justo. E nada do que aprendemos nos anos seguintes mudou esse prognóstico. Marte pode ser o planeta mais habitável do sistema solar, fora do nosso. Mas ainda está muito longe da beleza do lar – cuja fragilidade só aprendemos verdadeiramente a apreciar plenamente a partir das imagens enviadas do espaço.

O fotógrafo de natureza Galen Rowell uma vez chamou a foto icônica de William Anders de Earthrise – tirada do módulo Apollo 8 em órbita lunar – “a fotografia ambiental mais influente já tirada”. A terrarise trouxe para casa, em uma imagem surpreendente, a dura realidade de que esta esfera brilhante era – e ainda é – a melhor chance da humanidade para qualquer coisa que possa ser significativamente chamada de “boa vida”.

Sua beleza é nossa beleza. Sua fragilidade é nossa fragilidade. E seu perigo é o nosso perigo.

Uma verdade inconveniente

No mesmo ano em que Arendt publicou A Condição Humana, um executivo da Shell chamado Charles Jones apresentou um artigo ao grupo comercial da indústria de combustíveis fósseis, o American Petroleum Institute, alertando para o impacto das emissões de carbono da combustão de combustíveis fósseis na atmosfera. Era uma evidência inicial da mudança climática.

Também era uma evidência, de acordo com ações judiciais que agora estão sendo apresentadas por cidades e estados nos EUA, de que empresas como a Shell sabiam que isso estava acontecendo há mais de 60 anos – três décadas antes do testemunho científico de James Hansen ao Congresso em 1988 trazer o aquecimento global à atenção do público. E eles não fizeram nada sobre isso. Pior, argumentam os queixosos como o estado de Delaware, mentiram repetidamente para encobrir essa “verdade inconveniente”.

Por que isso pode acontecer agora está claro. A evidência de seu impacto foi uma ameaça direta aos lucros de algumas das corporações mais poderosas do planeta. O lucro é a base do capitalismo. E como eu argumento no meu novo livro, permitimos que o capitalismo supere tudo: trabalho, vida, esperança – até mesmo boa governança. Os governos mais esclarecidos do mundo fecharam os olhos para a necessidade de uma ação urgente. Agora estamos prestes a ser tarde demais para consertá-lo. Alcançar o net-zero até 2050 não é mais suficiente. Precisamos muito mais, muito mais rápido para evitar acabar em uma estufa inviável.

Mesmo enquanto escrevo, temperaturas recordes,10-20°C acima da média sazonal, forçaram os cidadãos na costa oeste da América do Norte a abrigos subterrâneos para evitar o calor escaldante. Incêndios florestais estão se espalhando no Vale da Morte da Califórnia, onde as temperaturas atingiram incríveis 54°C. Na costa leste atingida pela tempestade, as águas das inundações inundaram o sistema de metrô de Nova York. Milhares permanecem desabrigados e centenas ainda estão desaparecidos, enquanto isso, enquanto inundações históricas em toda a Europa Central deixaram quase 200 mortos.

Diante do óbvio, até mesmo presidentes e políticos recalcitrantes estão finalmente começando a reconhecer a escala do perigo em que nossa busca incessante pelo crescimento econômico colocou o planeta. Em princípio, eles ainda têm tempo para fazer algo a ver com isso.

Como eu e muitos colegas argumentamos, a pandemia nos oferece uma oportunidade única para formar um tipo diferente de economia. A 26ª Conferência das Partes da Convenção das Nações Unidas sobre Mudanças Climáticas (COP26),em Glasgow, em novembro de 2021, poderia muito bem ser o lugar para isso. Se isso acontece ou não dependerá tanto da visão quanto da ciência. E em nossa coragem de enfrentar as desigualdades de poder que nos levaram a este ponto.

Também dependerá de voltarmos aos primeiros princípios e nos perguntarmos: como exatamente devemos tentar viver no único mundo habitável no universo conhecido? Qual é a natureza da boa vida disponível para nós aqui? O que a prosperidade pode significar para uma espécie promíscua em um planeta finito?

A pergunta é quase tão antiga quanto as colinas. Mas a resposta contemporânea para isso é paralisantemente estreita. Lançada no traje do capitalismo tardio, a prosperidade foi capturada pela ideologia do “crescimento a todo custo”: uma insistência de que mais é sempre melhor. Apesar das evidências esmagadoras de que a expansão implacável está minando a natureza e nos levando a uma devastadora emergência climática, os “contos de fadas do crescimento eterno” ainda reinam supremos.

Gravidade zero

É uma reviravolta irônica na história do garoto da sociedade do debate que eu costumava ser que passei a maior parte da minha vida profissional confrontando aqueles contos de fadas de crescimento. Não me pergunte como isso aconteceu. Por acidente, principalmente.

Eu torci com a ideia de estudar astrofísica. Mas acabei estudando Matemática em Cambridge, onde confesso estar perplexo com a complexidade de tudo isso até perceber que até matemática é apenas um truque. Literalmente uma fórmula. Acredite nisso e você pode viajar para as estrelas e voltar. Em sua mente, pelo menos.

E lá estava eu vagando em zero-G, quando acordei um dia (em abril de 1986) para descobrir que o reator número quatro da usina nuclear de Chernobyl, na Ucrânia, havia sofrido um colapso catastrófico. De repente percebi que as mesmas habilidades que passei minha vida desenvolvendo estavam levando a humanidade não para as estrelas, mas para longe do paraíso que já habitamos.

Então, sim. Mudei de ideia. No dia seguinte, entrei no escritório do Greenpeace em Londres e perguntei o que eu poderia fazer para ajudar. Eles me fizeram trabalhar na economia da energia renovável que me tornei, acidentalmente, um economista. (Economia precisa de mais economistas acidentais.) E foi aí que começou a me parecer que aprender a viver bem neste frágil planeta é muito mais importante do que sonhar com o próximo.

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O meu é maior que o seu.

Não é assim que os bilionários da corrida espacial. Um punhado de homens incrivelmente poderosos, cuja riqueza explodiu maciçamente ao longo da pandemia, estão agora ocupados tentando nos convencer de que o futuro não está aqui na Terra, mas lá fora entre as estrelas.

Fundador da Tesla e empreendedor em série, Elon Musk é um desses novos foguetes. “Aqueles que atacam o espaço”, ele tuitou recentemente, “talvez não percebam que o espaço representa esperança para tantas pessoas”. Isso pode ser verdade, é claro, em um mundo onde enormes desigualdades de riqueza e privilégio tiram esperança da vida de bilhões de pessoas. Mas, como o cônjuge de um controlador de voo da NASA apontou, ele obscurece as exigências extraordinárias de escapar da Mãe Terra, em termos de materiais energéticos, pessoas e tempo.

Sem impedimentos, os homens dos foguetes olham para a estrela. Se os recursos são o problema, então o espaço deve ser a resposta. O fundador da Amazon, Jeff Bezos, é bastante explícito sobre sua própria visão expansionar. “Podemos ter um trilhão de humanos no sistema solar”, declarou uma vez. “O que significa que teríamos mil Mozarts e mil Einsteins. Esta seria uma civilização incrível.

Bezos e Musk passaram o confinamento disputando os dois primeiros lugares da lista de ricos da Forbes. Eles também têm jogado “o meu é maior que o seu” em sua própria corrida espacial privada há algumas décadas. A riqueza pessoal de Bezos quase dobrou durante uma pandemia que destruiu as vidas e os meios de subsistência de milhões. Ele está agora deixando o cargo para passar mais tempo na Blue Origin, a empresa que ele espera que entregue vastas colônias humanas em todo o sistema solar.

objetivo declarado da empresa rival de Musk, a SpaceX, é “tornar a humanidade multiplanetária”. Assim como a trilogia de ficção científica de Kim Stanley Robinson nos anos 1990, Musk pretende estabelecer uma colônia humana permanente em Marte. Para chegar lá, ele argumenta, precisamos de foguetes muito grandes – ou, na terminologia original da SpaceX, Big Fucking Rockets (BFRs) – eventualmente capazes de transportar dezenas de pessoas e centenas de toneladas de equipamentos milhões de quilômetros através do sistema solar.

Os BFRs agora deram lugar a uma série de Naves Estelares (mais sedadamente nomeadas). E para provar suas credenciais verdes, Musk quer desesperadamente que essas naves estelares sejam reutilizáveis. Tanto que a SpaceX conspirou para explodir quatro protótipos consecutivos da Starship em rápida sucessão durante os primeiros quatro meses de 2021 tentando, sem sucesso, re-aterrissar.

Mova-se rápido e quebre as coisas é o lema do Vale do Silício, é claro, mas eventualmente, você tem que trazer a mercadoria para casa. A Starship SN15 finalmente conseguiu isso em 5 de maio – três semanas depois de a SpaceX ter conseguido um contrato maciço de US$ 2,9 bilhões da NASA, empurrando a Blue Origin para as sombras da corrida espacial.

Não querendo ser superado, Bezos veio com o que ele deve ter esperado era o retorno final. Quando o foguete New Shepard da Blue Origin – que também é reutilizável – fez seu primeiro voo espacial tripulado em 20 de julho, ele e seu irmão Mark seriam dois dos primeiros passageiros a bordo. Wow, Jeff! Homem de Kudos! Agora você realmente nos mostra seus cojones! Ninguém gosta de ficar em segundo lugar. Muito menos as pessoas mais poderosas do planeta.

Mas às vezes você não tem escolha. Do nada, sem nem mesmo um by-your-leave, chefe da Virgem, Richard Branson apareceu para roubar o trovão de todos. Em 11 de julho, nove dias antes do grande dia de Bezos, Branson se tornou o primeiro bilionário a se lançar ao espaço.

E por um legal US$ 250.000, ele prometeu que você também pode ser um dos 600 clientes sem fôlego da Virgin Galactic, esperando para desfrutar de três ou quatro minutos sem peso olhando de volta em êxtase para o planeta que você deixou para trás. Aparentemente, Musk já se inscreveu. Bezos não precisa. Ele fez seu próprio voo espacial virgem agora.

Prosperidade como saúde

A retórica espacial dos super ricos trai uma mentalidade que pode ter servido bem à humanidade. Alguns diriam que é uma característica quintessência do capitalismo. Inovação sobre inovação. Uma ambição propulsora para expandir e explorar. Um impulso primitivo para escapar de nossas origens e alcançar o próximo horizonte. Viagens espaciais é uma extensão natural da nossa obsessão pelo crescimento econômico. É a joia do capitalismo. Cada vez mais rápido é o seu credo fronteiriço.

Passei grande parte da minha vida profissional como crítico desse credo, não apenas por razões ambientais, mas por motivos sociais também. Os sete anos que passei como comissário de economia na Comissão de Desenvolvimento Sustentável do Reino Unido e minha pesquisa subsequente no Centro para o Entendimento da Prosperidade Sustentável revelaram algo fundamental sobre nossas aspirações para a boa vida. Algo que foi sublinhado pela experiência da pandemia.

Prosperidade é tanto sobre saúde quanto sobre riqueza. Pergunte às pessoas o que mais importa em suas vidas e as chances são de que isso saia em algum lugar perto do topo da lista. Saúde para si mesmos. Saúde para seus amigos e suas famílias. Saúde também – às vezes – para o frágil planeta em que vivemos e de cuja saúde nós mesmos dependemos.

Há algo fascinante nessa ideia. Porque confronta a obsessão com o crescimento de cabeça erguida. Como Aristóteles apontou na Ética Nicomacheana (um livro com o nome de seu pai médico), a boa vida não é uma busca incessante por mais, mas um processo contínuo de encontrar um equilíbrio “virtuoso” entre muito pouco e muito.

A saúde da população é um exemplo óbvio dessa ideia. Muito pouca comida e estamos lutando contra doenças de desnutrição. Demais e estamos inclinados para as “doenças da aflição” que agora matam mais pessoas do que a desnutrição faz. A boa saúde depende de nós encontrarmos e nutrirmos esse equilíbrio.

Essa tarefa é sempre complicada, é claro, mesmo no nível individual. Basta pensar no desafio de manter seu exercício, sua dieta e seus apetites em consonância com o resultado de um peso corporal saudável. Mas, como eu argumentei, viver dentro de um sistema que tem seus olhos continuamente focados em mais torna a tarefa quase impossível. A obesidade triplicou desde 1975. Quase dois quintos dos adultos com mais de 18 anos estão acima do peso. O capitalismo não só não reconhece o ponto onde o equilíbrio está. Não faz ideia de como parar quando chegar lá.

Você acha que nosso pincel com mortalidade através da pandemia teria trazido um pouco deste lar para nós. Você acha que isso nos daria uma pausa para pensar sobre o que realmente importa para nós: o tipo de mundo que queremos para nossos filhos; o tipo de sociedade em que queremos viver. E para muitas pessoas tem. Em uma pesquisa realizada durante o confinamento no Reino Unido, 85% dos entrevistados encontraram algo em suas condições alteradas que achavam que valia a pena manter e menos de 10% queriam um retorno completo ao normal.

Quando a vida e a saúde estão em jogo, a disputa ímpada por riqueza e status parece cada vez menos atraente. Até a atração da tecnologia empalidece. Família, convívio, e um senso de propósito vêm à tona. Estas são as coisas que muitas pessoas achavam que não tinham mais durante toda a pandemia. Mas sua importância em nossas vidas não foi um acidente do COVID: eles são os elementos mais fundamentais da prosperidade sustentável.

A negação da morte

Algo ainda mais surpreendente surgiu durante minhas três décadas de pesquisa. Por trás do capitalismo de consumo, por trás da mentalidade fronteiriça, além da vontade de expandir para sempre está uma ansiedade profunda e generalizada.

Como é o segundo dia, Bezos uma vez perguntou a uma multidão de fiéis, referindo-se à sua famosa máxima sobre a necessidade de inovar. “O segundo dia é estase, seguido de irrelevância, seguido de um declínio extremamente doloroso, seguido de morte”, disse ele. “E isso. É por isso. É sempre assim. Primeiro dia! O público dele adorou.

Musk joga fora seus próprios demônios interiores da mesma forma desarmadoramente. “Não estou tentando ser o salvador de ninguém”, disse uma vez ao curador-chefe do TED, Chris Anderton. “Só estou tentando pensar no futuro – e não ficar triste.” Mais uma vez, os aplausos foram ensurdecedores.

Um terapeuta bem treinado poderia ter um dia de campo com tudo isso. Tome esse dia milagroso algumas semanas depois que o rover Perseverança começou a enviar para casa as selfies mais incríveis do universo quando o helicóptero Ingenuity fez seu voo virgem na atmosfera fina de Wafer de Marte. Era o tipo de resultado que poderia ter agências de inteligência babando sobre usos muito menos benignos da tecnologia. Mas também havia algo bastante existencial acontecendo.

O fraco sussurro do vento marciano retransmitida fielmente através do sistema solar, não apenas confirma as possibilidades de voo aéreo em um planeta alienígena. É horrível para o moinho de uma crença essencial que os seres humanos são infinitamente criativos e terrivelmente inteligentes.

Nossa resposta visceral a esses triunfos momentâneos fala a um ramo da psicologia chamado teoria da gestão do terror extraído do trabalho do antropólogo cultural Ernest Becker. Foi explorado em particular em seu surpreendente livro de 1973 A Negação da Morte. Nele, Becker argumenta que a sociedade moderna perdeu seu caminho, precisamente porque ficamos aterrorizados em confrontar a inevitabilidade de nossa própria morte.

A teoria da gestão do terror nos diz que, quando a mortalidade se torna “saliente”, em vez de abordar o medo subjacente, nos voltamos para o conforto das coisas que nos fazem sentir bem. O capitalismo em si é um enorme cobertor de conforto, projetado para nos ajudar a nunca enfrentar a mortalidade que nos espera a todos. Assim como os sonhos dos homens-foguete.

Além do confinamento

Quando Sputnik iniciou a primeira “corrida espacial” há seis décadas, uma manchete do jornal americano a chamou de “um passo em direção à [nossa] fuga da prisão para a Terra”. Arendt leu essas palavras com espanto. Ela viu lá uma profunda “rebelião contra a existência humana “. Não é só a pandemia que nos bloqueia, a implicação é. É toda a condição humana.

A ansiedade que sentimos não é novidade. A escolha entre confrontar nossos medos e fugir deles sempre foi profunda. É exatamente a escolha que estamos enfrentando agora. Como a implantação da vacina traz um vislumbre de luz no final do COVID-19, a tentação de correr para o escapismo selvagem é enorme.

Mas, por todo o seu glamour, a “fronteira final” é, na melhor das hipóteses, uma diversão e, na pior das hipóteses, uma distração fatal da tarefa urgente de reconstruir uma sociedade devastada pela injustiça social, pelas mudanças climáticas e pela perda de fé no futuro.

Com a maioria de nós ainda se recuperando do que a Organização Mundial da Saúde chamou de pandemia sombria na saúde mental, qualquer tipo de plano de fuga parece notavelmente com o paraíso. E emigrar para Marte é um plano de fuga.

Vamos sonhar com alguma “fronteira final” por todos os meios. Mas vamos focar nossas mentes também em algumas prioridades quintessencialmente terrenos. Cuidados de saúde acessíveis. Lares decentes para os mais pobres da sociedade. Uma educação sólida para nossos filhos. Invertendo a precariedade de décadas nos meios de subsistência dos trabalhadores da linha de frente – aqueles que salvaram nossas vidas. Regenerando a perda devastadora do mundo natural. Substituindo o consumismo frenético por uma economia de cuidado e relacionamento e significado.

Nunca essas coisas fizeram tanto sentido para muitos. Nunca houve uma melhor hora para transformá-los em realidade. Não apenas para o punhado de bilionários que sonham com riqueza desenfreada no planeta vermelho, mas para os oito bilhões de meros mortais vivendo seus sonhos muito menos descarados no azul.

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