A ciência por trás da medição do maior tubarão que já existiu

O megalodonte carcarocles pré-histórico gigante ou (Megalodonte Otodus para alguns pesquisadores) foi o maior tubarão predador a nadar nos mares da Terra. Evidências científicas apontam para o megalodonte tendo vivido entre 16 milhões e 2,6 milhões de anos atrás , extinto no final da Época do Plioceno, quando os oceanos do mundo eram muito mais frios do que os de hoje.

Ao longo dos anos, vários artigos de pesquisa estimaram o tamanho de Meg. Seus dentes têm a forma de triângulos grandes e planos com bordas serrilhadas — assim como os dentes de tubarões brancos vivos . Tubarões brancos, juntamente com tubarões mako e o tubarão porbeagle todos pertencem à família Lamnidae e são chamados de “lamnids”.

As semelhanças entre os dentes de Meg e os de tubarões vivos são fortes evidências de que Meg era de fato um antigo tipo de tubarão lamnid. Essa premissa é importante, pois forma a base de como estimamos o tamanho deste antigo gigante.

Duas exposições de museus abriram recentemente exposições públicas com modelos espetaculares de megalodonte: uma no Museu Smithsonian de História Natural em Washington DC, e outra no Museu Australiano Ocidental Boola Bardip, em Perth.

Estes modelos, embora excelentes, não retratam inteiramente o mesmo tubarão. Então, como cada um foi feito? E que abordagens científicas foram usadas?

Fazendo o meghead

modelo de megalodonte do Smithsonian é uma reconstrução de corpo inteiro medindo 15 metros. O outro, no Museu Boola Bardip, é um modelo muito bem elaborado da cabeça de Meg. Isso foi construído sob a direção de um de nós (Mikael) e aberto ao público em novembro.

A forma do “meghead” é semelhante à cabeça de um tubarão branco, mas tem um focinho mais curto e muito mais redondo. Sua coloração apresenta “contra-sombreamento” com uma parte traseira escura e barriga mais clara — também semelhante aos tubarões brancos, mas menos contrastante. Quanto maior esse contraste de cor, mais fácil fica para predadores subaquáticos passarem despercebidos pela presa.

O tamanho da mandíbula do meghead era baseado em vários dentes de um único tubarão antigo. Esses espécimes nos permitiram dimensionar o tamanho do corpo para corresponder ao tamanho do dente, bem como para combinar com o dente frontal mais largo de outro megalodonte encontrado em Cape Range, Austrália Ocidental.

O resto do meghead foi então modelado em 3D para caber nas mandíbulas. O resultado final foi uma cabeça que correspondia a uma criatura de aproximadamente 14m de comprimento. Este seria o maior tubarão meg já encontrado na Austrália Ocidental, mas não o maior global.

A cabeça gigante do megalodonte foi scupida por Vlad Konstantinov para Boola Bardip (Wa Museum) Vlad Konstaninov, Mikael Siversson.

Exposições magníficas fazem ótimas selfies

O modelo Smithsonian meg foi supervisionado por Hans-Dieter Sues, um paleontólogo norte-americano que desenhou o contorno do tubarão baseado em um plano geral de corpo de tubarão lamnid. Isso foi então multado pelo especialista em fósseis de tubarões da Universidade de Maryland Bretton Kent.

Depois de rever um modelo em pequena escala, o modelo em tamanho real foi construído com base em um conjunto completo de dentes meg montados por Gordon Hubble, outro especialista em megalodonte. Medindo uns impressionantes 15m, o modelo final teve que ser montado como módulos, pois não teria passado pelas portas ou corredores do museu inteiros.

Este modelo está agora suspenso por cabos das paredes e do teto do Smithsonian, posicionados estrategicamente para que os visitantes possam tirar selfies de uma varanda próxima.

O modelo de megalodonte de 15 m de comprimento em exibição no Museu Smithsonian de História Natural em Washington DC. Museu Hans-Dieter Sues/Smithsonian

Calculando o tamanho máximo

O modelo meghead em Perth foi baseado em vários espécimes dentários específicos encontrados localmente e do exterior, pintando um quadro de um predador de 14m de comprimento.

No entanto, para calcular o tamanho máximo da espécie, primeiro estimamos o tamanho máximo da mandíbula possível para Meg e depois escalamos isso, usando a mesma proporção tamanho da mandíbula para corpo de tubarões brancos vivos.

O tamanho máximo da mandíbula de meg pode ser calculado escalando as poucas “dentições associadas” conhecidas (múltiplos espécimes dentários que foram encontrados juntos e vieram de um único tubarão) com o dente meg mais largo já encontrado.

Uma vez que fizemos isso, a estimativa de tamanho que alcançamos foi entre 19-20m. E isso é muito maior do que a maioria das outras estimativas recentes.

A linhagem de megashark

Cientistas descobriram que os dentes de Meg fazem parte de uma espécie contínua conhecida como linhagem de tubarões megatootos. Isso se baseia na descoberta de milhares de dentes fossilizados que parecem se fundir em novas formas ao longo do tempo, apontando para a evolução de novas espécies.

Um dente megalodonte recém-descoberto perto de Exmouth, Austrália Ocidental. A borda serrilhada mostrada aqui tem 145 mm de comprimento. Museu Geoff Deacon/WA

O início dessa linhagem começou no estágio darniano cerca de 63 milhões de anos atrás, quando os primeiros tubarões do gênero Otodus apareceram. É por isso que o megalodonte, pertencente a esta linhagem, agora é oficialmente classificado como Otodus megalodon. Dito isto, o tubarão foi colocado em vários gêneros, incluindo Carcharocles e Procarcharodon,e continua a ser objeto de debate.

Com um comprimento corporal estimado de cerca de 4m, os primeiros tubarões Otodus na linhagem de megatootos teriam sido menores do que vários outros tubarões que viviam na época. Então, como eles poderiam ter evoluído para se tornar o colosso que é meg?

O professor da Universidade de DePaul, Kenshu Shimada, sugeriu que o tamanho enorme de Meg pode ter tido algo a ver com um estranho traço de tubarões lamnid, que é que seus filhotes comem uns aos outros no útero.

Esse comportamento, chamado de “canibalismo intrauterino”, fornece uma fonte pronta de nutrição para o crescimento de fetos e pode ter impulsionado o aumento do crescimento do megalodonte. Dito isto, também teria forçado as mães a se alimentarem mais ativamente, devido ao aumento da demanda nutricional dos jovens em rápido crescimento.

Isso não teria ajudado a sobrevivência de Meg quando as temperaturas globais esfriaram cerca de três milhões de anos atrás. O frio teria matado grande parte das fontes alimentares de Meg, eventualmente desencadeando sua extinção.

Nos últimos anos, afloramentos de calcário costeiro na Austrália Ocidental produziram vários novos dentes de megalodonte emocionantes. Esperamos que isso nos conte mais sobre a história de Meg e suas variações que nadaram pelos mares da Antiga Austrália.

Este artigo de John Long, Professor Estratégico em Paleontologia, Flinders University e Mikael Siversson, Chefe de Departamento, Ciências Da Terra e Planetária, Museu Australiano Ocidental é republicado a partir de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.