A Autodesk está arrastando o mundo industrial para a nuvem – e mostrando o futuro

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A empresa apostou na nuvem e parece estar ganhando. Suas maiores apostas estavam à frente.

A Autodesk é provavelmente uma das empresas de software mais importantes das quais você provavelmente nunca ouviu falar. Suas ferramentas estão por trás de alguns dos projetos de infraestrutura e engenharia mais vitais de nosso tempo; você simplesmente não os vê.

Os sistemas que ajudam a construir e apoiar sua estação de tratamento de água local? Isso é Autodesk. O software por trás da próxima geração de tecnologia de propulsão a jato ? Isso também é Autodesk. Ventiladores, carros, trilhos de alta velocidade, filmes animados: a lista de produtos e setores inteiros que dependem da Autodesk é infinita.

É surpreendente que a empresa de 39 anos tenha permanecido hiper-relevante durante a última década de software corporativo, que foi rápido em descartar o antigo em favor do código mais recente e brilhante. Mas o Autodesk é tão crítico para os setores que atende que a maioria dos engenheiros, arquitetos ou empreiteiros em crescimento são treinados em seus programas na faculdade. E em um campo onde a coordenação entre essas diferentes profissões é necessária para muitos projetos, o trabalho exige um padrão de fato da indústria: que é o Autodesk.

Agora, na era da nuvem, a empresa está alcançando novos patamares. Ela investiu pesadamente nessa transição muito antes do grosso de seus rivais e próprios clientes, uma decisão que está rendendo frutos agora, apesar de alguma hesitação persistente entre os usuários finais em fazer o salto. Ela teve o maior fluxo de caixa de seu grupo no ano passado, de acordo com o diretor-gerente da Griffin Securities, Jay Vleeschhouwer. Esse é um fator-chave que os investidores e analistas pesam ao determinar a força do negócio.

Impulsionar esse crescimento é um aumento no tamanho do negócio. No passado, os analistas dizem que ficaram surpresos ao ver a Autodesk fazer vendas de algumas centenas de milhares de dólares. Agora, os clientes gastam mais de US $ 10 milhões por ano.

“Leva muito tempo para ser bom em nuvem, e temos feito isso há muito tempo”, disse o CEO Andrew Anagnost à Protocol. “Nossos concorrentes estão apenas acordando para isso e tentando adquirir empresas para obter mais recursos para a nuvem, mas temos uma vantagem significativa.”

O desempenho da empresa ao longo dos anos impressionou claramente os investidores. Desde que começou a ser negociada nos mercados públicos em 1985, as ações da Autodesk cresceram 3.628%. Só nos últimos dois anos, a ação subiu 80% – bem acima do retorno médio da Nasdaq. Mas a empresa tem seu quinhão de concorrentes: Ansys, PTC, Dassault Systèmes, Procore, Siemens e Bentley Systems, por exemplo, são todos rivais ferozes que ultrapassam a quota de mercado da Autodesk em alguns mercados, nomeadamente a manufatura. E no ano passado, a empresa também foi confrontada com duras críticas dos clientes , uma raridade em software empresarial, onde muitas dessas reclamações raramente são apresentadas ao público.

Mas o Autodesk permaneceu não apenas relevante, mas essencial para seus usuários porque está focado em estar dois passos à frente de onde seus principais setores estão se movendo, de acordo com executivos, analistas, clientes e outros especialistas do setor.

Em 2020, por exemplo, Fusion 360, sua plataforma de design auxiliado por computador (CAD) baseada em nuvem, foi o produto de maior venda de seu tipo em volume, de acordo com Vleeschhouwer, ultrapassando o SolidWorks do rival Dassault. Ao mesmo tempo, as vendas do Inventor, o sistema CAD da Autodesk para servidores locais, caíram, um sinal de que a visão da empresa baseada na nuvem para o setor está começando a se concretizar.

O Autodesk Revit é um aplicativo CAD baseado em nuvem para arquitetos e engenheiros.

Isso “ressalta que a Autodesk estava no início de seu grupo de pares para se comprometer com a nuvem, fazer essa aposta e posicionar seu portfólio, seu desenvolvimento e infraestrutura nesse sentido”, disse Vleeschhouwer, que cobriu a empresa como analista nos últimos 32 anos . “Há um longo caminho a percorrer … mas eles estão comprometidos com essa eventualidade.”

Agora, a Autodesk está trabalhando em uma visão de prazo ainda mais longo para oferecer suporte a tecnologia avançada, como tecnologia digital dupla, pré-fabricação, simulação e design generativo, aplicações que prometem elevar a manufatura, engenharia, construção e arquitetura, mas ainda estão ganhando espaço nas respectivas indústrias. Dado o estágio inicial de muitos dos sistemas de próxima geração, no entanto, há uma grande quantidade de pistas para os competidores atacarem. Uma maneira pela qual a Autodesk está tentando se diferenciar é cobrando preços de produtos mais novos, como o Fusion 360, muito mais baixos do que seus concorrentes, de acordo com especialistas do setor.

“Definitivamente, não é o caso que Autodesk é o único jogo na cidade”, disse o analista da Baird Joe Vruwink. Mas a empresa tomou medidas para “democratizar o acesso a esses aplicativos de última geração e capturar o maior número possível de usuários nos estágios iniciais … para não apenas manter, mas solidificar” seu status de liderança, acrescentou.

Sob fogo

Apesar dos negócios mais caros, um compromisso com P&D, várias aquisições e um olho no futuro, a Autodesk tem se esforçado para acompanhar alguns de seus usuários.

Em 2020, 17 empresas de arquitetura no Reino Unido escreveram uma carta aberta à Anagnost criticando os preços crescentes da Autodesk e o ritmo lento de melhorias para o Revit, seu aplicativo exclusivo para a indústria. As reclamações eram pungentes: os signatários visavam a instabilidade da plataforma de nuvem da Autodesk, a falta de clareza que lhes foi dada sobre como a empresa estava usando os dados coletados sobre os usuários e um roteiro de produto sem brilho.

“Todos os dias, os líderes de design digital em todo o mundo lutam com software que, em sua essência, tem 20 anos e é incapaz do potencial da computação multinúcleo e da potência gráfica projetada para processar nas estações de trabalho reais e virtuais de hoje”, Zaha Hadid Architects, PRP e a outras empresas escreveram. “A produtividade do projeto nas práticas de arquitetura e engenharia é atingida diariamente por causa da falta de escalabilidade e desempenho do produto.”

O episódio, embora tenha prejudicado a marca Autodesk, também foi um indicador da importância de seu software para a indústria. Um projeto típico envolve vários parceiros que precisam acessar os mesmos arquivos. Conforme a participação da Autodesk no mercado cresceu, isso efetivamente travou as empresas no uso do software, dada a necessidade de interoperabilidade entre os parceiros do projeto. Cada vez mais, no entanto, as equipes estão usando ferramentas fora da Autodesk, alertando para a necessidade de maneiras mais fáceis de trocar informações entre os sistemas, escreveram as empresas do Reino Unido.

A empresa já está trabalhando para resolver algumas dessas reclamações. Lançado em 2016, o Autodesk Forge remove alguns dos limites que existiam anteriormente entre as diferentes partes dos ciclos de vida de projeto, construção e fabricação. Em vez de exigir que os projetos usem um único formato de arquivo, o novo sistema permite que os clientes os salvem em mais de 50 formatos de arquivos CAD diferentes. Isso permite que construtoras e fabricantes, que normalmente usam um conjunto diferente de ferramentas, implantem os mesmos programas Autodesk que possuíam no passado e compartilhem informações de maneira mais integrada entre os parceiros.

“Ele entende os dados de todos, não apenas os nossos. Ele trata os dados como cidadãos de primeira classe”, disse o vice-presidente executivo da Autodesk, Scott Reese. “Fizemos investimentos por provavelmente duas décadas para ajudar [os clientes] a trabalhar melhor com esses tipos de dados.”

A Anagnost também jura que a empresa deu uma virada no que diz respeito ao ritmo de seu planejamento de produtos. O Revit sempre foi programado para obter uma atualização, ele justificou, mas ficou para trás em outras atualizações de produto. Também está fazendo uma grande aposta no futuro com o acordo de US $ 240 milhões para comprar a Spacemaker , um fornecedor de ferramentas de design generativas – tecnologia baseada em inteligência artificial que ajuda a informar o processo de design – para a indústria de arquitetura. E agora, a empresa está muito mais diligente em delinear sua visão de longo prazo para os clientes, além daqueles que gastam US $ 10 milhões ou mais.

“Alguns clientes não entendem para onde estamos indo e por que estamos fazendo isso”, disse Anagnost. “Aprendemos muito sobre como chegar a um segmento de clientes que talvez parecesse invisível para nós.”

Mas, como o próprio Anagnost admite, o ritmo de inovação da Autodesk vai aumentar além dos ciclos de atualização padrão do passado. Isso levanta a questão de como a empresa, que ficou tão para trás nas melhorias do Revit, pode manter uma cadência mais rápida quando as atualizações também envolverão tecnologia mais poderosa, mas cada vez mais complicada.

No entanto, não pode ser apenas o Autodesk mudando para acomodar a nova realidade, argumentou Anagnost. Em vez disso, deve haver uma mudança na mentalidade da empresa e de seus usuários à medida que mais produtos da Autodesk são movidos para a nuvem – e com esse pivô, as mudanças e atualizações mais frequentes que vêm junto com os serviços em nuvem.

“O problema é que os clientes também precisam ser capazes de absorver essa funcionalidade. E às vezes eles não conseguem absorvê-la por causa dos ciclos do projeto”, disse ele. “Francamente, o Revit já tem entrega contínua. É só que os clientes não atualizam o tempo todo, então eles tendem a pegar o grande lançamento anual e implantar em vez de atualizar conforme as melhorias surgem.”

Uma longa jornada para o meio

Apesar da reação de alguns clientes e do aumento da concorrência, a Autodesk permanece na vanguarda das maiores mudanças de software no mercado de arquitetura, engenharia e construção (AEC).

A empresa comprou o Revit em 2002, quando o conceito de modelagem de informações de construção, ou BIM, estava apenas começando a surgir, mas muito antes de haver qualquer mercado comercial viável. Desde então, gradualmente se popularizou, mas os analistas ainda acham que apenas 30% do mercado adotou o BIM, apresentando uma grande oportunidade para a Autodesk seguir em frente.

A tecnologia BIM permite aos usuários fazer modelos 3D de edifícios ou estruturas. Embora ainda longe da realidade, o objetivo final é que todas as partes envolvidas em um projeto colaborem em tempo real em um único modelo que forneça uma visão profundamente granular da estrutura. Demorou mais de uma década para chegar a este ponto, mas Anagnost espera uma aceleração muito mais rápida à medida que governos e outras entidades com controle financeiro sobre projetos determinam seu uso; o Reino Unido, por exemplo, exige isso .

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“A transição do BIM foi uma longa jornada”, disse Anagnost. “Não vai demorar 10 anos para chegar à próxima rodada.”

Uma das próximas rodadas que Anagnost está fazendo referência é a pré-fabricação, uma tecnologia fundamental para a onda iminente de construção industrializada . O conceito parece simples: construir componentes de um edifício ou outra estrutura em uma planta externa e montar as peças no local como uma peça gigante de mobiliário Ikea.

Os defensores argumentam que tal sistema ajudará a reduzir o desperdício e aumentar a eficiência em uma indústria que é famosa por fazer exatamente o oposto. Colocá-lo em prática, no entanto, requer tecnologia como o BIM, segundo Anagnost, porque o modelo 3D “permite que você entenda perfeitamente como tudo se encaixa”.

É uma visão grandiosa, que exigirá uma colaboração ainda mais profunda entre empreiteiros, fabricantes e designers. Mas essa é uma das razões pelas quais a Autodesk está tão focada nisso; seus produtos já tocam todas essas entidades.

“O diagrama de Venn começa a se sobrepor fortemente”, disse Vruwink. “É o caso de uso definitivo da Autodesk.”

A dupla corrida digital

Embora a Autodesk seja líder de mercado em AEC, ela enfrenta um campo de batalha muito mais difícil no setor de manufatura.

A recente onda de digitalização já começou a engolfar muitos dos processos manuais do século passado. Mas o segmento industrial está prestes a sofrer ainda mais rupturas, com tecnologia no horizonte que promete retrabalhar inteiramente os procedimentos tradicionais. É por isso que a Autodesk, rivais legados e novos quase-concorrentes como a Microsoft e a Nvidia estão fazendo disso um foco. (A Microsoft lançou sua nuvem de manufatura no início deste ano.)

Uma das aplicações mais promissoras e potencialmente revolucionárias é o design generativo baseado em inteligência artificial. No passado, os engenheiros construíam projetos de produtos com base em seu próprio conhecimento de como deveria ser. Uma vez que esses projetos são construídos, eles são executados em um simulador para descobrir se eles funcionam e quais melhorias precisam ser feitas.

Essa tecnologia, no entanto, é limitada e não é possível dizer se há algum problema central no design; ele só pode tentar determinar o melhor resultado com base nas informações fornecidas pelos usuários. Com design generativo, os algoritmos de IA podem começar a montar designs iniciais de forma independente com base nos requisitos, como custo, segurança, peso e capacidade de fabricação, maximizando efetivamente o produto final no início do processo.

“É uma ferramenta muito poderosa. Ela elimina muito o consumo de tempo no projeto de formas complexas”, disse Mark Montgomery, engenheiro principal da Goodyear Tire and Rubber Company.

Algumas empresas de manufatura também estão estudando gêmeos digitais, tecnologia que permite réplicas virtuais de um objeto. Está longe de ser comum, mas a promessa é semelhante ao BIM; os defensores dizem que a tecnologia vai encorajar mais colaboração em tempo real entre parceiros em uma versão simulada do projeto.

“Não é uma ideia nova. Mas em termos de cenário de tecnologia estar realmente pronto para facilitar a ambição de um gêmeo digital, ter os recursos da nuvem disponíveis para manter um modelo digital atualizado e atualizável em tempo real, tendo computação de borda em tempo real para veja em modelos digitais da vida real – tudo isso está se encaixando “, disse Vruwink.

Embora os gêmeos digitais exijam aspectos fundamentais, como o software de design e engenharia da Autodesk, o aplicativo é único no sentido de que será difícil para qualquer fornecedor oferecer uma ferramenta de serviço completo, especialmente dada a combinação de software e hardware necessária. Os gêmeos digitais exigem um modelo do objeto, tecnologia de realidade aumentada para virtualizá-lo, um sistema para exibir o próprio gêmeo digital (como o HoloLens da Microsoft), a grande quantidade de computação necessária para executá-lo e o armazenamento de dados necessário para suportá-lo.

A Autodesk, junto com seus rivais, está tentando possuir o máximo de espaço possível. A PTC, por exemplo, adquiriu a ioxp em 2020 e a Waypoint Labs em 2018 , entre outros negócios focados em AR. E a Bentley Systems, focada em arquitetura de infraestrutura, comprou a Seequent em março e adquiriu a INRO em abril .

A Autodesk está optando por desenvolver muitas dessas ferramentas internamente. A empresa, por exemplo, está se preparando para lançar ao público o Tandem , sua própria plataforma digital gêmea. E a Autodesk está explorando sua história na indústria de mídia e entretenimento como um impulsionador para P&D futuro.

“Você vê muitos concorrentes fazendo muito barulho sobre AR / VR. Bem, nós somos a empresa original de AR / VR”, disse Anagnost. “Temos muita tecnologia na empresa voltada para algumas dessas áreas nas quais vocês nos verão continuar investindo.”

Mas mesmo AR e CAD combinados ainda são uma pequena parte do sistema geral. É por isso que os especialistas do setor esperam ver mais parcerias entre fornecedores, uma tendência que já está em andamento. A Microsoft, por exemplo, lançou iniciativas com a Johnson Controls e a Telstra , junto com os rivais da Autodesk, Ansys e Bentley Systems .

Outra renderização de um edifício usando o Autodesk Revit.

Mas o mega-provedor de nuvem, que listou a manufatura como uma de suas indústrias de maior prioridade , enfrenta a concorrência da rival AWS, da IBM e outras. O Google Cloud também fez da manufatura um foco . Portanto, é fácil ver como o cenário competitivo pode esquentar rapidamente.

“A noção de que um gêmeo digital é uma coisa é ingênua. Um gêmeo digital vai puxar dados de diferentes lugares e haverá diferentes parceiros participando disso”, disse Anagnost. “Definitivamente, faremos parceria com pessoas que têm suas próprias capacidades competitivas. E tudo bem.”

A Autodesk tem um relacionamento profundo com a Amazon; a maior parte de seus aplicativos são executados na AWS. Isso não foi um impedimento para uma iniciativa mais profunda com a Microsoft, de acordo com Anagnost; simplesmente não aconteceu ainda.

“Definitivamente, olhamos para a Microsoft como líder vertical no fornecimento de infraestrutura digital dupla”, disse ele. “Eu poderia nos ver fazendo parcerias robustas com essas duas empresas – AWS e Microsoft – para fornecer aos clientes o que eles precisam.”

‘De volta para o Futuro’

Por muitos anos, os produtos de infraestrutura da Autodesk foram uma parte importante de seus negócios. Ela costumava ter uma unidade chamada “Negócios de Soluções de Infraestrutura” que a empresa acabou incorporando ao guarda-chuva da AEC. Agora, está renovando o foco no setor.

Nos últimos anos, a Autodesk fez vários negócios para reforçar sua presença neste espaço, como a compra de US $ 1 bilhão da Innovyze e acordos para comprar ativos de tecnologia de fornecedores como Bestech Systems Limited e Savoy Computing Services.

“Esta é uma ideia de ‘voltar para o futuro'” para a Autodesk, disse Vleeschhouwer. “Sempre foi uma parte importante dos negócios da Autodesk”, acrescentou ele, mas agora é “substancialmente maior do que era antes de não ser mais relatado”.

Para a Autodesk, a chave é escolher suas apostas futuras com sabedoria. E com o lançamento de sua nuvem de construção em 2019, a empresa foi capaz de repensar como vê o mercado final em alguns setores, incluindo a escolha de setores onde o BIM pode melhorar os processos de ineficiência de forma significativa. Sua decisão de dobrar a infraestrutura de água por meio da compra da Innovyze, de acordo com a Anagnost, é um reconhecimento de que “água potável ainda é um desafio em lugares que você não esperava”, o que impulsionará os investimentos nessas instalações.

Mas “não estamos indo a todos os lugares em infraestrutura”, disse ele. “Nós evitamos muita infraestrutura. Não entramos na infraestrutura elétrica, embora seja quente.”

Ainda assim, a entrada em infraestrutura hídrica, juntamente com seu foco existente em rodovias e ferrovias, significa que a Autodesk, que há muito serviu como a base tecnológica para alguns dos projetos mais críticos do mundo, continuará a desempenhar um papel de liderança, conforme os EUA contemplam investimentos significativos em infraestrutura.

E se a recente onda de calor no noroeste do Pacífico for um indicador, junto com escândalos recentes como a crise da água de Flint, é imperativo repensar não apenas a infraestrutura em si, mas o processo por trás de seu desenvolvimento e construção. É por isso que a Anagnost está tão confiante nas apostas futuras da Autodesk.

Há uma grande ambição “digitalizar um conjunto de indústrias que muito precisam disso. Esperamos que os governos e as instituições nos apoiem”, disse ele. “Poderíamos construir de forma muito mais sustentável no mundo se apenas descobrirmos como tornar todas essas tecnologias totalmente integradas.”